Les scientifiques estiment que 20 quadrillions de fourmis parcourent la Terre en ce moment


Lorsque Mark Wong a entrepris d’analyser 489 études entomologiques couvrant tous les continents, les principaux habitats et biomes de la Terre, son objectif était simple : compter les fourmis. Le cheminement vers une réponse finale était long et souvent fastidieux. Puis un jour, Wong et d’autres experts en fourmis sont sortis de l’autre côté.

Selon un nouveau document publié lundi dans la revue PNAS, l’équipe internationale de scientifiques suggère qu’il y a 20 quadrillions de fourmis qui errent sur notre planète en ce moment. C’est 20 000 000 000 000 000 de ces insectes à six pattes que vous attrapez plantes pollinisatrices, disperser les graines comme des petits jardins et saliver après un bagel grillé.

“De plus, nous estimons que les fourmis du monde constituent collectivement environ 12 mégatonnes de carbone sec”, a déclaré Wong, écologiste à la School of Biological Sciences de l’Université d’Australie-Occidentale. “De manière impressionnante, cela dépasse la biomasse de tous les oiseaux et mammifères sauvages du monde combinés.”

Pour mettre ce montant stupéfiant en perspective, multipliez l’estimation de l’équipe de la biomasse des fourmis par cinq. Le nombre que vous obtenez est égal à presque toute la biomasse humaine sur Terre, et cela pourrait être un conservateur estimation. Chacune des 489 études mondiales était assez exhaustive : employant des dizaines de centaines de tactiques de piégeage telles que piéger les fourmis fugitives dans de petites tranchées dans des récipients en plastique et secouer doucement les feuilles pour savoir combien se réfugient dans les maisons grinçantes. Mais comme pour la plupart des efforts de recherche, il y a eu des mises en garde.

Les sites d’échantillonnage, explique Wong, étaient inégalement répartis entre les régions géographiques, par exemple, et la grande majorité ont été prélevés sur la croûte terrestre. “Nous avons très peu d’informations sur le nombre de fourmis dans les arbres ou sous terre”, a-t-il déclaré. “Cela signifie que nos conclusions sont quelque peu incomplètes.”

Pourquoi s’embêter à compter les fourmis ?

Malgré leur petite taille, les fourmis ont du punch.

En plus de creuser des graines dans le sol pour le dîner et des plantes qui fleurissent accidentellement de leurs restes, ces bougres sont essentiels au maintien de l’équilibre délicat de notre écosystème. Ils sont la proie d’animaux plus gros, prédateurs de beaucoup d’autres, dragueurs de sol et charognards, pour ne citer que quelques-uns de leurs supports. Donc, compte tenu du nombre d’entre eux qui ornent la Terre, ils sont une chose très importante. “Cette énorme quantité de fourmis sur Terre souligne grandement leur valeur écologique, car les fourmis peuvent frapper au-dessus de leur poids pour fournir des fonctions écologiques clés”, a déclaré Wong.

Mais quand il s’agit de compte Plus précisément, comme l’a fait Wong, il existe une urgence découlant de la vitesse à laquelle notre climat change. Les scientifiques doivent quantifier le nombre de fourmis, ainsi que d’autres animaux et insectes, qui existent sur Terre car la crise climatique, une menace exacerbée par l’activité humaine, force la température mondiale à augmenter et met donc ces organismes en danger d’extinction.

“Nous avons besoin que les gens examinent et décrivent de manière rigoureuse et répétée les communautés écologiques dans différents habitats avant qu’elles ne soient perdues”, a déclaré Wong, notant que les travaux récents de l’équipe fournissent une base de référence importante pour les populations de fourmis, nous savons donc comment ces communautés d’insectes peuvent changer. avec un climat chaud.

Le pire scénario de ne pas compter nos amis terrestres est parfois appelé “extinction sombre” ou extinction anonyme. C’est simplement la crainte que de nombreuses espèces puissent disparaître sous le radar à mesure que la crise climatique s’aggrave en raison de choses comme la perte d’habitat ou d’habitabilité.

Ces animaux en voie d’extinction n’ont peut-être même pas été documentés, et encore moins étudiés en détail.

À cette fin, l’étude PNAS de l’équipe s’ouvre sur une citation pertinente du biologiste américain et spécialiste des fourmis Edward O. Wilson : “Les fourmis représentent les deux tiers de la biomasse de tous les insectes. Il existe des millions d’espèces d’organismes et nous savons à côté rien à leur sujet.”

À l’avenir, c’est pourquoi Wong pense qu’il est important d’enquêter régulièrement sur les populations de fourmis, et même d’accélérer le processus en le sous-traitant à toute personne qui peut et veut participer. “Des choses comme compter les fourmis”, a-t-il dit, “prendre des photos des insectes qu’ils trouvent dans l’arrière-cour et faire des observations de choses intéressantes que font les plantes et les animaux peuvent aller très loin.

“Ce serait formidable d’avoir, comme l’a proposé un jour l’éminent biologiste des fourmis EO Wilson, simplement” plus de bottes sur le terrain “.”



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