Les mines abandonnées et la mauvaise surveillance ont aggravé les inondations du Kentucky, selon les avocats

Comme oriental : Les Kentuckiens continuent de rechercher des êtres chers disparusnettoient leurs maisons et se préparent à plus de pluie, ils commencent à se demander qui pourrait être responsable de cela les inondations meurtrières de la semaine dernière et s’il s’agissait d’une catastrophe naturelle ou causée par les mines de charbon qui ont radicalement remodelé et marqué le paysage.

La terre compactée, les sommets des montagnes détruits et la déforestation dans l’est du Kentucky ont souvent été ignorés par les compagnies charbonnières qui y exploitaient, malgré les exigences légales selon lesquelles elles tentent de remettre la terre dans son état naturel lorsque l’exploitation minière se termine. Au cours des dernières décennies, cette responsabilité rejetée a parfois transformé de fortes pluies en inondations et poussé les résidents locaux qui comptaient autrefois sur l’exploitation minière pour les emplois et la prospérité à intenter des poursuites contre leurs anciens employeurs dans les salles d’audience des Appalaches.

Les avocats qui ont poursuivi ces affaires dans le passé ont déclaré qu’il était encore trop tôt pour poursuivre une affaire lors des inondations les plus récentes, car des études doivent être menées et les demandeurs contactés, mais l’intérêt de tenir quelqu’un responsable des maisons perdues et au moins 37 morts croît.

“Il est peut-être trop tôt pour le dire, mais j’ai déjà reçu quelques appels téléphoniques”, a déclaré Ned Pillersdorf, un avocat du Kentucky à Prestonburg qui a poursuivi avec succès des compagnies charbonnières pour des dommages causés par des inondations dans le passé. “Personne ne nie la quantité de pluie que nous avons eue – c’était vraiment un événement de 1 000 ans – mais les mines à ciel ouvert y ont-elles contribué ? Absolument.”

Le Kentucky, en particulier les montagnes de l’est, est jonché de mines de charbon abandonnées. Beaucoup sont le résultat de l’exploitation minière à ciel ouvert ou : exploitation minière à ciel ouvert :cette dernière méthode dans laquelle les sociétés minières utilisent des explosifs pour faire sauter le sommet d’une montagne afin d’atteindre le charbon à l’intérieur.

Pillersdorf, dont la maison a été inondée, a noté que les zones les plus touchées dans son comté sont celles les plus proches des mines à ciel ouvert.

“C’est évidemment juste un slam dunk en termes d’irresponsabilité des entreprises”, a déclaré Alex Gibson, directeur exécutif d’Appalshop, le centre culturel et éducatif de Whitesburg qui a été touché par plus de 6 pieds d’eau. “Et comment nous pouvons prédire un résultat et ignorer tous les signes en cours de route jusqu’à ce que la tragédie se produise, puis agir comme, ‘Oui, mais nous ne l’avons pas vu venir. C’était l’œuvre de Dieu.'”

La Kentucky Coal Association, qui représente les opérations minières de l’État, n’a pas immédiatement répondu à une demande de commentaire.

La perte des lignes de crêtes naturelles, de la végétation et des arbres, ainsi que les fissures dans les montagnes qui appartiennent en grande partie à des entreprises, acheminent souvent l’eau de pluie dans les vallées minces ou les creux bas, où la plupart des habitants de l’est du Kentucky s’installent.

Sans ces protections naturelles, les inondations régionales ont augmenté à mesure que le changement climatique entraîne de nouveaux niveaux de précipitations de la côte du golfe aux Appalaches.

“Ils disent que c’est une catastrophe naturelle, mais je suis désolé. C’est une catastrophe qui a été causée par tout un tas d’exploitations minières qui se sont déroulées au cours des 40 dernières années », a déclaré Jack Spadero, l’ancien directeur de la National Mine Health and Safety Academy qui a témoigné en tant que témoin expert dans de nombreuses mines de charbon. .procès ces dernières années : “Cela a radicalement changé le paysage de l’est du Kentucky.”

“Comme arracher des dents”

La Surface Mining Control and Reclamation Act de 1977, ou SMCRA, était une réglementation fédérale censée empêcher les sociétés charbonnières de laisser derrière elles des mines abandonnées. La loi obligeait les propriétaires de mines à récupérer le terrain et à le rendre à sa forme naturelle autant que possible. Au cours des 45 années qui ont suivi, de nombreuses entreprises ont évité ce travail et de nombreux États de la région, comme le Kentucky, ont fermé les yeux.

Maintenant, il y a plus de 2 800 entrées pour le Kentucky dans l’inventaire national des terres minières abandonnées connues, selon une base de données du ministère de l’Intérieur, et une grande partie est située dans la région montagneuse de l’est de l’État. Les experts ont également déclaré que le nombre figurant dans l’inventaire est probablement un chiffre conservateur et que les récentes faillites de sociétés charbonnières ont rendu plus difficile la poursuite de la responsabilité.

La SMCRA exige que chaque État fasse respecter la responsabilité financière et l’obligation de remise en état des exploitants de mines de charbon dans leur État. Alors que certains États obligeaient les sociétés minières à payer d’avance les coûts de remise en état, d’autres, comme le Kentucky, leur permettaient de constituer une caution pour les coûts potentiels. Dans le passé, les petites entreprises du Kentucky étaient autorisées à créer un fonds commun, tandis que les plus grandes pouvaient s’auto-bondir, mais la majorité se faisait par l’intermédiaire d’un tiers.

“Il y a des sociétés de cautionnement qui détiennent ces obligations, qui sont terriblement insuffisantes pour faire le vrai travail de remise en état, mais beaucoup se battent même pour remettre ces obligations, donc c’est comme s’arracher les dents”, a déclaré Joe Childers, qui a plaidé des affaires pour les personnes vulnérables. Les Kentuckiens contre les grandes sociétés énergétiques depuis plus de 40 ans. “En attendant, rien n’est fait. Les coteaux sont cicatrisés, ils ne sont pas récupérés et vous avez un épisode de pluie comme la semaine dernière et vous avez de terribles inondations. Et cela a été totalement exacerbé par le manque de réglementation appropriée.”

Image:  Une vue aérienne de l'est du Kentucky le 30 juillet 2022.
Une vue aérienne de l’est du Kentucky le 30 juillet.Garde nationale du Kentucky / via AFP – Getty Images

Depuis 2013, le Kentucky oblige les entreprises à verser dans un pool d’obligations unique par le biais de ce qui sert essentiellement de taxe sur une certaine superficie ou tonnage de charbon. Mais la différence entre les passifs qui ont été laissés pour compte et le fonds fiduciaire que l’État a créé en 2013 a considérablement augmenté.

John Mura, un porte-parole du cabinet de l’énergie et de l’environnement du Kentucky, a déclaré par e-mail que l’agence d’État était “engagée en ce moment à organiser l’aide du cabinet” aux zones touchées et a refusé de commenter davantage.

Environ 408 000 Kentuckiens vivent à moins d’un mile de terrain minier abandonné, le groupe de réflexion régional Ohio River Valley Institute estimé l’an dernier, et il en coûtera près de 1,2 milliard de dollars pour y remédier. En 2020, le fonds du Kentucky disposait d’environ 52 millions de dollars, selon un état rapport:.

Le Kentucky a dépensé un peu plus de 1,5 million de dollars de son fonds de remise en état, selon le budget exécutif 2022. L’État devrait recevoir 75 millions de dollars supplémentaires cette année dans le cadre de la loi sur les infrastructures du président Joe Biden, qui a consacré 11,3 milliards de dollars à la remise en état des mines abandonnées au cours des 15 prochaines années. L’année dernière, l’État a reçu 9 millions de dollars du gouvernement fédéral.

La nouvelle somme est énorme, mais “ce n’est qu’une goutte d’eau dans l’océan” pour répondre aux besoins des communautés des Appalaches, a déclaré Sarah Surber, professeure de santé publique à la Wayne State University, qui a étudié les questions de justice environnementale dans la région et y a pratiqué le droit. .. pendant plus d’une décennie.

« Comment priorisez-vous ? » [the funding]?”, a-t-elle dit. “Il y en a tellement qui ont été laissés à l’abandon ou qui restent dans les limbes, vous avez prévu plus de faillites de sociétés minières de charbon, alors comment décidez-vous quelles mines seront récupérées et qu’est-ce que cela signifie pour les communautés et leur protection en termes des problèmes de pollution et d’inondation ? »

Défis judiciaires :

Kevin Thompson, un avocat dont le travail a attiré l’attention nationale pour avoir défié un puissant PDG du charbon Don Blankenshipa déclaré que les images qu’il a vues du Kentucky la semaine dernière lui ont donné des flashbacks sur l’affaire King Coal de 2009 sur laquelle il a travaillé en Virginie-Occidentale et les photographies qu’il a prises des jours après les inondations qui s’y sont produites.

Cette affaire a opposé 20 familles à faible revenu à quatre puissantes entreprises qui, selon Thompson, étaient responsables de deux inondations qui ont emporté les maisons des gens.

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