Les acariens de la peau qui s’accouplent sur nos visages la nuit fusionnent lentement avec les humains

Si vous lisez ceci, vous n’êtes probablement pas seul.

La plupart des gens sur Terre sont des habitats pour les acariens qui passent la majeure partie de leur courte vie enfouis la tête en premier dans nos follicules pileux, principalement dans le visage. En fait, les humains en sont le seul habitat Demodex folliculorum. Ils naissent de nous, vivent de nous, s’accouplent avec nous et meurent de nous.

Tout leur cycle de vie consiste à ronger les cellules mortes de votre peau avant de donner un coup de pied dans le tout petit seau.

La connexion est donc D.folliculorum sur les humains pour leur survie, de nouvelles recherches suggèrent que les acariens microscopiques évoluent d’un ectoparasite à un symbiote interne – et qui partage une relation mutuellement bénéfique avec ses hôtes (c’est nous).

En d’autres termes, ces papillons de nuit fusionnent progressivement avec notre corps pour qu’ils vivent désormais en nous de façon permanente.

Les scientifiques ont maintenant séquencé les génomes de ces petits animaux omniprésents, et les résultats montrent que leur existence centrée sur l’homme peut provoquer des changements non observés chez d’autres espèces d’acariens.

“Nous avons constaté que ces acariens ont un arrangement différent des dégénérés corporels que d’autres espèces similaires, car ils s’adaptent à une vie protégée à l’intérieur des pores.” a expliqué la biologiste des invertébrés Alejandra Perotti de l’Université de Reading au Royaume-Uni.

“Ces changements dans leur ADN ont entraîné des traits et des comportements corporels inhabituels.”

D.folliculorum vu dans une préparation d’hydroxyde de potassium de peau humaine. (KV Santosh / Flickr, CC BY 2.0)

D.folliculorum est en fait une petite créature fascinante. Les détritus de la peau humaine sont sa seule source de nourriture et il passe la majeure partie de sa durée de vie de deux semaines à la poursuivre.

Les individus n’apparaissent que la nuit, à l’abri de l’obscurité, pour ramper laborieusement lentement sur la peau pour trouver un compagnon et, espérons-le, un compagnon avant de retourner dans l’obscurité sûre d’un follicule.

Leurs corps minuscules ne mesurent qu’un tiers de millimètre de long, avec un groupe de pattes minuscules et une bouche à une extrémité d’un long corps en forme de saucisse – exactement pour pousser les follicules pileux humains vers le bas pour trouver les délicieux noms qu’ils contiennent. .

Les travaux sur le génome de l’acarien, menés par Marine et le généticien Gilbert Smith de l’Université de Bangor au Royaume-Uni, ont révélé certains des traits génétiques fascinants qui animent ce mode de vie.

Parce que leur vie est si rapide – ils n’ont pas de prédateurs naturels, pas de compétition et pas d’exposition à d’autres acariens – leur génome est réduit à ce qui est absolument nécessaire.

Leurs jambes sont alimentées par trois muscles unicellulaires et leur corps a le minimum absolu de protéines, seulement ce qui est nécessaire pour survivre. C’est le plus petit nombre jamais vu dans son groupe plus large d’espèces apparentées.

Ce génome diminué est la cause de certains des D.folliculorums d’autres peccadilles étranges aussi. Par exemple, la raison pour laquelle il ne sort que la nuit. Parmi les nuisances perdues figurent celles qui sont responsables de la protection contre les rayons UV et celles qui réveillent les animaux à la lumière du jour.

Ils sont également incapables de produire l’hormone mélatonine, qui se trouve dans la plupart des organismes vivants, avec des fonctions variables ; chez l’homme, la mélatonine est importante pour réguler le cycle du sommeil, mais chez les petits invertébrés, elle induit la mobilité et la reproduction.

Cela n’a apparemment pas empêché D.folliculorumCependant; il peut récolter la mélatonine sécrétée par la peau de son hôte au crépuscule.

pénis dorsal demodex folliculorumCe n’est pas pratique. (Smith et coll., Papillon. Biol. Évol., 2022)

Contrairement aux autres acariens, leurs organes reproducteurs de D.folliculorum se sont déplacés vers l’avant de leur corps, le pénis des acariens mâles pointant vers l’avant et vers le haut depuis l’arrière. Cela signifie qu’il doit se placer sous la femelle alors qu’elles sont assises de manière précaire sur un poil pour s’accoupler, ce qu’elles font toute la nuit, Type CA/CC (probablement).

Cependant, bien que l’accouplement soit assez important, le pool génétique potentiel est très petit : il y a très peu de possibilités d’élargir la diversité génétique. Cela peut signifier que les papillons se dirigent vers une impasse évolutive.

Fait intéressant, l’équipe a également découvert qu’au stade de développement de la nymphe, entre la larve et l’adulte, c’est lorsque les acariens ont le plus grand nombre de cellules dans leur corps. Au fur et à mesure qu’ils progressent vers l’âge adulte, ils perdent des cellules – la première étape de l’évolution, selon les chercheurs, dans la marche d’une espèce d’arthropode vers un mode de vie symbiotique.

On peut se demander quels avantages les humains peuvent tirer de ces animaux particuliers ; quelque chose d’autre que les chercheurs ont trouvé pourrait en partie suggérer la réponse. Pendant des années, les scientifiques y ont cru D.folliculorum n’a pas d’anus, mais recueille à la place des débris dans son corps pour exploser lorsque l’acarien meurt, provoquant ainsi des maladies de la peau.

démodex folliculorum anusLa flèche pointe vers l’anus de l’acarien, et maintenant vous êtes probablement sur une sorte de liste de surveillance. (Université de Reading)

L’équipe a constaté que ce n’est tout simplement pas le cas. Les moulins ont certainement de petits trous de cul; votre visage n’est probablement pas rempli de moucherons dissuadés à titre posthume.

“Les acariens ont été blâmés pour beaucoup de choses,” dit le zoologiste Henk Braig de l’Université de Bangor et de l’Université nationale de San Juan en Argentine. “La longue association avec les humains peut indiquer qu’ils pourraient aussi avoir des rôles bénéfiques simples mais importants, par exemple, en gardant les pores de notre visage hors de l’orbite.”

La recherche est publiée dans Biologie moléculaire et évolution.

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