Le système PitchCom de la MLB suscite des réactions mitigées

Le baseball et la technologie ont toujours été des partenaires prudents.

Pendant une période de cinq ans dans les années 1930, alors que la radio devenait plus populaire, les trois équipes de New York – les Yankees, les Giants et les Dodgers – ont interdit leur live play-by-play parce qu’elles craignaient que le nouveau média ne réduise la fréquentation. Lorsque les Cubs de Chicago ont ajouté des lumières au Wrigley Field en 1988, leur permettant de s’éloigner des générations de matchs joués exclusivement pendant la journée, les fans étaient concentrés. Lorsque les appels électroniques pour les balles et les prises ont été proposés, c’était au tour des arbitres de se plaindre.

D’autres sports peuvent changer, mais le baseball, dans l’ensemble, s’est efforcé de rester le même.

Avec l’installation de la relecture instantanée limitée en 2008 et l’expansion de la relecture en 2014, le jeu est entré de manière préventive dans l’ère numérique. Mais l’ajout de caméras dans chaque parc et de moniteurs vidéo dans chaque club a ouvert la porte à une conséquence imprévue : la fraude électronique.

Les Astros de Houston 2017 ont effrontément franchi cette porte, développant une stratégie élaborée système de vol de jetons qui les a aidés à gagner une série mondiale. Deux ans plus tard, lorsque ce système a été révélé au public, il a abouti à mort par peloton d’exécutionsuspensions et, finalement, coloration permanente d’un championnat.

Rien ne stimule l’action dans le baseball plus rapidement qu’un scandale – le bureau du commissaire a été créé, après tout, après que le baseball eut traité le scandale des Black Sox de 1919. Cette saison, la Major League Baseball a fait un grand pas en avant en se distanciant de la souillure du vol de pancartes avec Présentation PitchComun appareil contrôlé par un receveur qui lui permet de communiquer sans mot avec le ballon sur le terrain à venir – des informations partagées simultanément avec trois autres joueurs sur le terrain via des écouteurs sur leurs bandeaux.

L’idée est assez simple : si le baseball peut éliminer les appels de terrain à l’ancienne, dans lesquels le receveur fait clignoter les signes au lanceur avec ses doigts, il sera plus difficile pour les autres équipes de voler ces signes. Il y a eu quelques ratés, l’équipement ne fonctionnant pas ou les lanceurs ne pouvant pas entendre, mais jusqu’à présent cette saison, tout le monde dans le baseball semble convenir que PitchCom, qu’on le veuille ou non, fonctionne.

Carlos Correa, un arrêt-court de longue date pour les Twins du Minnesota, et sans vergogneporte-parole de ces Astros 2017, est allé jusqu’à dire que l’outil aurait empêché son ancienne équipe de tricher systématiquement.

“Je pense que oui”, a déclaré Correa. “Parce qu’il n’y a aucun signe maintenant.”

Cependant, tous les lanceurs ne sont pas à bord.

Max Scherzer, l’as des Mets de New York et le joueur le mieux payé du baseball cette saison, a pris le PitchCom pour la première fois à la fin du mois dernier lors d’un match contre les Yankees et est reparti avec des sentiments mitigés.

“Ça marche,” dit-il. “Aide-t-il? Oui. Mais je pense aussi que cela devrait être illégal.”

Scherzer est allé jusqu’à suggérer que le jeu perdrait quelque chose en éliminant les interceptions.

“Cela fait partie du baseball, essayer d’atteindre les objectifs de quelqu’un”, a déclaré Scherzer. “Est-ce son objectif souhaité de nettoyer un peu le jeu?” il a dit à PitchCom. “Ouais. Mais j’ai aussi l’impression que ça enlève une partie du jeu.”

Les commentaires de Scherzer ont suscité une réaction mitigée de la part de ses pairs. Le releveur de Seattle, Paul Sewald, les a qualifiés de “un peu naïfs” et “un peu hypocrites”. Sonny Gray du Minnesota a déclaré qu’il était d’accord avec Scherzer en théorie, “mais mon objection serait que lorsque vous faites des séquences de signes lorsqu’un coureur est au deuxième but, vous avez des équipes qui l’ont en vidéo et le partagent comme un jeu. Allez-y .”

Poursuivant son scepticisme, Sewald a déclaré à propos de Scherzer: “J’ai un assez bon sentiment qu’il a fait partie d’une ou deux équipes de voleurs de pancartes.”

Que ce soit vrai ou non, la suggestion de Sewald était représentative de ce que beaucoup pensent généralement dans le jeu : plusieurs managers disent qu’il y a des clubs qui utilisent une douzaine de membres du personnel ou plus pour étudier la vidéo et balayer les panneaux. Parce que c’est fait en secret, il y a aussi une paranoïa mondiale qui s’est développée, même les innocents sont présumés coupables.

“Je pense que nous en sommes tous conscients”, a déclaré le manager du Colorado, Bud Black. “Nous sommes conscients qu’il y a des front offices qui ont plus d’effectifs que d’autres.”

La croyance selon laquelle le vol de jetons est endémique a conduit à une utilisation généralisée de PitchCom, peut-être plus tôt que beaucoup ne l’imaginaient. Et c’est une bonne nouvelle pour les dirigeants de la Major League Baseball.

“C’est facultatif, et peut-être que la meilleure preuve est que les 30 clubs l’utilisent maintenant”, a déclaré Morgan Sword, vice-président exécutif des opérations de baseball de la MLB. “Élimine un problème de gameplay important dans le vol de jetons. Mais deuxièmement, cela a en fait accéléré un peu le jeu. Sans avoir à parcourir plusieurs ensembles de tables avec des coureurs sur la base, le rythme est amélioré.

Alors la question est, qu’est-ce qui est perdu pour réaliser ces gains?

Alors que le décryptage est aussi ancien que le sport lui-même, l’intrusion de la technologie dans ce qui, pendant plus d’un siècle, avait été un jeu lent et pastoral a provoqué un choc culturel intense. Voler des planches a toujours été accepté par ceux qui jouent, tant qu’il est fait par quelqu’un sur le terrain. Mais les pirates se lèvent immédiatement – et les règles non écrites (et maintenant écrites) du jeu sont enfreintes – lorsque la technologie est utilisée comme aide en temps réel.

Dessiner des lignes claires est important à une époque où les programmes informatiques sont si sophistiqués que les algorithmes peuvent dire si un lanceur va lancer une balle rapide ou un curseur simplement par la façon dont il tient son gant.

“C’est quand vous utilisez des gens qui ne jouent pas le jeu pour obtenir un avantage, pour moi, du moins personnellement, j’ai un problème avec ça”, a déclaré le manager de San Diego, Bob Melvin.

La plupart s’accordent à dire qu’il y a une ligne fine entre la technologie qui améliore le produit actuel et, en fin de compte, qui altère son intégrité. Les amener à s’entendre sur l’endroit exact où cette ligne est tracée est une autre affaire.

“J’aimerais qu’il n’y ait pas de technologie vidéo ou quoi que ce soit”, a déclaré le joueur de deuxième but des Yankees, DJ LeMahieu.

Sword dit que PitchCom était un exemple de la capacité de la technologie à “produire une version du baseball qui ressemble plus à ce qu’elle était il y a des décennies” car elle “neutralise une menace récente”.

“Je pense que c’est ainsi que va le monde”, a déclaré Black. “Et nous faisons partie du monde.”

Et plus de technologie arrive. Sur le pont se trouve une horloge de hauteur testée dans les ligues mineures qui, selon Sword, a été “extrêmement prometteuse” dans la réalisation de son objectif : raccourcir les matchs. On s’attend à ce qu’il soit bientôt mis en œuvre dans les ligues majeures, et les lanceurs devront livrer un lancer dans un certain laps de temps – dans la classe AAA, un lancer doit être lancé dans les 14 secondes lorsque personne n’est sur la base et dans les 19 secondes lorsqu’un le coureur est allumé est à bord.

En général, les lanceurs sont moins enthousiasmés par les cours de pitch que par PitchCom.

“Quatre-vingt-dix pour cent du baseball prédisent que quelque chose de vraiment cool va se produire, et vous avez des éclairs de choses vraiment cool qui se produisent”, a déclaré Daniel Bard, plus proche des Rockies du Colorado. “Mais vous ne savez pas quand ils vont venir, vous ne savez pas dans quel domaine ça se passe. Surtout dans la neuvième manche d’un match serré, avec tout le monde sur le bord de son siège, avez-vous envie de vous précipiter ? Il y a beaucoup de bonnes choses dans la vie que vous ne voulez pas précipiter. Vous vous amusez. Vous appréciez. Pour moi, on est la fin d’un jeu de balle.

Le changement le plus radical, cependant, pourrait être la surface de réparation automatisée – les arbitres robots, en termes simples. Le commissaire Rob Manfred a déclaré plus tôt cet été qu’il espérait mettre en place un tel système d’ici 2024. Les appels automatisés sont un anathème pour les arbitres, qui estiment que cela nuit à leur jugement, et pour les receveurs qui se spécialisent dans le cadrage du terrain. et le faire apparaître comme s’il était dans la zone de frappe, même s’il ne l’était pas.

“Je ne pense pas que cela devrait arriver”, a déclaré le receveur des Yankees Jose Trevino le meilleur encadreur du jeu. “Il y a beaucoup de gars qui ont traversé ce match et beaucoup de gars du passé qui ont gagné leur vie en attrapant, en étant un bon meneur de jeu, en étant un bon lanceur défensif.”

Avec les soi-disant arbitres robots, a déclaré Trevino, une compétence que tant de receveurs ont travaillé si dur pour maîtriser deviendra inutile.

“Vous allez être de retour là-bas pour bloquer, lancer et appeler le jeu”, a-t-il déclaré, ajoutant que cela peut affecter la capacité de gain financier de certains receveurs.

Mais cet argument est pour un autre jour. PitchCom est le nouveau jouet de cette année et, au-delà de l’évidence, il adoucit les choses dans des domaines inattendus. Il peut être programmé pour n’importe quelle langue, de sorte qu’il comble les barrières entre les lanceurs et les receveurs. Et, comme l’a dit le barde : « Mes yeux ne sont pas merveilleux. Je peux plisser les yeux sur les marques, mais cela facilite simplement la mise en place de la marque directement dans l’oreille.

Les opinions seront toujours différentes, mais la seule chose sur laquelle tout le monde s’accorde, c’est que l’invasion de la technologie se poursuivra.

“Cela va continuer”, a déclaré Correa. “Très bientôt, nous aurons des bots qui joueront à petite vitesse.”

Jacques Wagner ET Gary Phillips contribué au reportage.

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