Le rover Curiosity fête ses 10 ans. Voici ce qu’il nous a appris sur Mars : NPR



Un autoportrait du rover Curiosity de la NASA à Vera Rubin Ridge.

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Un autoportrait du rover Curiosity de la NASA à Vera Rubin Ridge.

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Il y a dix ans, les ingénieurs du Jet Propulsion Lab de la NASA célébraient l’atterrissage réussi de leur quatrième robot sur Mars, le rover Curiosity.

Désormais suffisamment grand pour entrer dans le cinquième degré, le rover Curiosity a entrepris sa mission en 2012 pour déterminer si la planète rouge aurait pu abriter la vie.

Le robot a la taille d’une voiture et est équipé d’instruments scientifiques permettant d’étudier le climat et la géologie de la planète. Alors, comment s’est passée la mission ? Et que peut nous apprendre le rover Curiosity sur le passé et l’avenir potentiel de l’exploration spatiale ?


Des ingénieurs travaillent sur un modèle du rover Mars Curiosity au Spacecraft Assembly Facility du Jet Propulsion Laboratory de la NASA en 2012.

Damien Dovarganes/AP


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Des ingénieurs travaillent sur un modèle du rover Mars Curiosity au Spacecraft Assembly Facility du Jet Propulsion Laboratory de la NASA en 2012.

Damien Dovarganes/AP

Signes clairs de vie

Le Dr Ashwin Vasavada est le scientifique en chef de l’équipe Curiosity et affirme que la mission a été un grand succès.

“[We learned] non seulement il a été habitable à un moment donné de l’histoire de Mars, mais il a probablement été habitable pendant des millions, voire des dizaines de millions d’années”, a-t-il déclaré.

Bien que le rover ait la capacité de détecter des signes de vie, cela ne signifiait pas nécessairement que Mars abritait la vie. Vasavada a déclaré que son objectif initial était de savoir si la vie n’était possible que là-bas.

“Nous avons suffisamment exploré Mars pour savoir qu’aujourd’hui il n’y a pas d’empreintes de dinosaures, pas de grandes formes de vie”, a-t-il déclaré. “Donc, si jamais la vie prenait le dessus, elle n’aurait probablement jamais dépassé le stade microbien.”

Un changement soudain

Alors, quel genre de vie y avait-il sur Mars ? Et y a-t-il eu un événement spécifique qui l’a rendu inhabitable à vie ?

Vasavada pense que c’est probablement une combinaison d’événements.

“Vous pouvez voir des preuves que des rivières traversaient autrefois la surface, que peut-être même un océan existait à un moment donné. Donc, au début de Mars, nous parlons d’il y a trois ou quatre milliards d’années, était beaucoup plus similaire à la Terre que Mars aujourd’hui. ” Il a dit.


Cette image fournie par la NASA, compilée à partir d’une série de photos de janvier 2018 prises par le rover Mars Curiosity, montre une vue du mont Sharp, que Curiosity avait escaladé.

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Cette image fournie par la NASA, compilée à partir d’une série de photos de janvier 2018 prises par le rover Mars Curiosity, montre une vue du mont Sharp, que Curiosity avait escaladé.

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Et il semble que la taille de la planète aurait pu être le principal facteur qui a mis fin au développement de la vie.

“En fin de compte, c’est une planète plus petite que la Terre, [so] ce qui lui a permis de refroidir plus rapidement. Une fois qu’il s’est refroidi plus rapidement, il a perdu sa capacité à générer un champ magnétique”, a-t-il déclaré. “Une fois que le champ magnétique s’est arrêté, l’atmosphère a été emportée par rayonnement dans l’espace. Et cela a conduit à leur incapacité, à ce moment-là, à rester au chaud et à avoir de l’eau liquide.”

À partir de ce moment, la planète est devenue le désert froid et inhospitalier qu’on appelle aujourd’hui.

Un point d’atterrissage unique

Même le site où le rover Curiosity a initialement atterri il y a 10 ans pourrait fournir de nouvelles informations à l’équipe qui travaille à comprendre Mars.

Le rover a atterri dans une zone appelée Gale Crater. Connue sous le nom de cratère d’impact, la cavité s’est formée lorsqu’une grosse roche spatiale a heurté la surface de la planète. Plus tard, il a été rempli de sédiments déposés dans les lacs et a formé des couches de boue qui, au fil du temps, se sont accumulées sur les pentes d’une montagne.

“Cela signifiait que nous pouvions atterrir là-bas et voir si ces sédiments étaient réellement déposés dans des environnements d’eau liquide, comme des lacs et des ruisseaux”, a déclaré Vasavada. “Nous pourrions lire les débuts de l’histoire de Mars en agrandissant ces couches rocheuses et en déterminant si l’une de ces périodes sur Mars avait ces conditions habitables.”

Après 10 ans, le succès de la mission surprend toujours le scientifique.

“Nous avons maintenant gravi plus de 2 000 pieds verticaux dans la montagne, et pour la plupart, toutes les couches que nous avons observées se sont formées dans un environnement humide et avaient des conditions qui auraient été favorables à la vie.”

Cette histoire a été adaptée pour le web par Manuela López Restrepo.



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