Le pari sauvage de 3 milliards de dollars de Tycoon sur les crashs de “LVMH en Chine”

(Bloomberg) – Il y a six ans, un fabricant de textile peu connu appelé Shandong Ruyi Group s’est lancé dans une frénésie d’acquisitions dans le but de devenir la version chinoise de la centrale de luxe LVMH.

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Basé dans la ville natale de Confucius, le président Qiu Yafu a dépensé plus de 3 milliards de dollars pour acquérir des actifs des boulevards de Paris au cœur de Londres, sur Savile Row. Il a acheté les marques de mode françaises Sandro et Maje, ainsi que le fabricant britannique de trenchs Aquascutum et le fabricant de tissus extensibles Lycra. Ces grands rêves se sont depuis effondrés, et Ruyi est au centre d’un dénouement désordonné impliquant certaines des plus grandes institutions financières du monde.

Ruyi perd maintenant le contrôle d’entreprises clés et est aux prises avec des différends avec des créanciers, dont Carlyle Group Inc. En juin, les prêteurs ont repris Lycra Co., basée à Wilmington, dans le Delaware, le producteur de spandex que Ruyi avait acheté aux frères milliardaires Koch. Le mois suivant, les liquidateurs d’une autre branche de Ruyi ont lancé des appels d’offres pour Gieves & Hawkes, le tailleur sur mesure qui a habillé tous les monarques britanniques depuis George III. Des décisions de justice dans les mois à venir pourraient décider du sort d’autres actifs.

La montée en puissance de Ruyi s’est produite au milieu d’une vague d’accords sortants de 400 milliards de dollars en provenance de Chine alors que le gouvernement cherchait à créer des champions mondiaux. Les autorités encourageaient les fabricants traditionnels à remonter la chaîne de valeur et à contribuer à la construction d’une économie axée sur la consommation. Ruyi tente maintenant de se décharger d’actifs sur un marché difficile, rejoignant des conglomérats chinois comme HNA Group Co. et Anbang Insurance Group Co. qui ont inversé leurs frénésie d’accords mondiaux.

“La plupart des acquisitions réalisées par des entreprises chinoises à l’étranger ces dernières années n’ont pas été couronnées de succès”, a déclaré Jeffrey Wang, codirecteur du bureau de Shanghai de la banque d’investissement BDA Partners. “Le long dénouement des entreprises chinoises se poursuit depuis si longtemps parce qu’elles ne peuvent pas se permettre de vendre ces actifs à grosses pertes maintenant.”

Qiu, un ancien ouvrier d’usine de 64 ans, s’est enfermé dans une chambre d’hôtel à Hong Kong ces derniers mois pour négocier avec ses créanciers, selon des personnes au courant de l’affaire. Il essaie de conserver des portions de son empire international, qui comprend également la marque d’inspiration italienne Cerruti 1881 et le détaillant britannique de vêtements pour hommes Kent & Curwen.

Un représentant de Ruyi a déclaré que les entreprises acquises étaient des investissements stratégiques et qu’il travaillait dur pour améliorer leurs performances, en utilisant des équipes locales pour gérer les opérations à l’étranger.

“Nous n’étions pas là pour faire des acquisitions non pertinentes dans le but de gagner des trophées”, a déclaré le représentant de Ruyi. “Il est tout simplement très regrettable que la pandémie de Covid-19, associée à la tension sino-américaine et à un environnement de crédit plus serré, nous ait durement touchés.”

Au début, la stratégie de Ruyi semblait être un gagnant sûr. Les acheteurs chinois de plus en plus aisés affluaient vers les produits de luxe européens, alors Ruyi achetait des marques étrangères qui avaient négligé le marché chinois et les rapprochait de là où se trouvait la demande. Après avoir acheté une participation majoritaire dans le groupe de mode français SMCP SA à KKR & Co. en 2016, Ruyi l’a aidée à construire un réseau de plus de 100 magasins dans les centres commerciaux étincelants de villes en plein essor comme Shanghai et Pékin.

Il a coté SMCP à la bourse de Paris l’année suivante, un succès qui a donné confiance à Ruyi pour faire plus d’acquisitions. Qiu s’est mis à citer un proverbe sur « naviguer avec le vent », que certains auditeurs ont compris comme une référence pour tirer pleinement parti de l’environnement favorable aux transactions.

Ruyi a obtenu un financement abondant auprès de banques, dont JPMorgan Chase & Co. et Barclays Plc, faisant des acquisitions qui lui ont donné des milliers de nouveaux employés en Amérique du Nord et en Europe et des installations de pointe produisant des produits comme l’isolation Thermolite. Il a même fait venir l’un de ses banquiers d’investissement préférés en interne alors qu’il intensifiait la chasse aux cibles.

En 2018, Qiu a déclaré publiquement son objectif de transformer Ruyi en LVMH chinois, et la société a commencé à être présentée comme un acheteur probable chaque fois qu’une entreprise de consommation occidentale faisait faillite. Cela semblait soudain bien loin de l’humble passé de Ruyi qui exportait des tissus de laine vers les pays en développement.

Qiu a régalé les adeptes des médias sociaux avec des leçons commerciales tirées de l’ancien jeu de société chinois de Go, comme l’importance de rechercher l’équilibre et l’harmonie plutôt que la victoire pure et simple, et la façon dont un rival passionné peut faire ressortir vos meilleures performances. Il a mis au défi d’autres fabricants chinois de se joindre à lui pour se débarrasser d’une réputation de mauvaise qualité en renforçant leurs propres marques.

Un investisseur qui a visité le siège social de la société au cours de cette période se souvient avoir été impressionné par le décor haut de gamme auquel on s’attendrait davantage dans une capitale mondiale que dans une petite ville provinciale de l’est de la Chine. Les dirigeants ont beaucoup parlé de leurs projets internationaux. Mais cette ambition n’a pas suffi à relancer des marques dont l’étoile avait déjà commencé à pâlir.

Ruyi a eu du mal à redynamiser Gieves & Hawkes, qui luttait déjà contre la hausse des coûts et la stagnation du marché, selon Richard Hyman, associé du cabinet de conseil spécialisé dans le commerce de détail Thought Provoking Consulting. Et redresser des labels comme Aquascutum qui ont culminé “il y a de très nombreuses années” nécessite un bon plan associé à beaucoup d’argent et de patience, a-t-il déclaré.

“Les marques sous l’égide de Shandong Ruyi ont subi des pressions sous plusieurs angles ces dernières années, non seulement en raison des difficultés financières de l’entreprise, mais également en raison de la baisse de la demande de vêtements de cérémonie”, a déclaré Darcey Jupp, analyste au cabinet d’études londonien GlobalData Plc. . “Les marques traditionnelles de vêtements de cérémonie qui n’ont pas réagi et décontracté leurs gammes ont inévitablement pris du retard.”

Pour Ruyi, les créanciers sont rapidement venus appeler. Standard Chartered Plc a déposé une requête en liquidation en décembre 2020 contre Trinity Ltd., une unité Ruyi cotée à Hong Kong qui possède plusieurs marques, dont Gieves & Hawkes.

Puis l’année dernière, un syndic a saisi une participation importante dans SMCP au nom des créanciers, dont Carlyle, New York, BlackRock Inc. et Anchorage Capital Group – après que le groupe chinois ait fait défaut sur certaines obligations échangeables. Le syndic a depuis affronté Ruyi dans des affaires judiciaires en Angleterre, au Luxembourg, en France et à Singapour.

Entre autres choses, il a cherché à ouvrir une procédure de faillite contre le véhicule détenant la participation de Ruyi dans SMCP. Elle a fait appel après qu’une première tentative a été rejetée par le tribunal de commerce de Luxembourg et attend une décision d’ici la fin de cette année, selon une personne proche du dossier.

Pour sa part, Ruyi a fait valoir dans des documents déposés devant les tribunaux britanniques que Carlyle s’était efforcé de le forcer à prendre le contrôle des actions SMCP. En mai, un juge a refusé une demande de Ruyi cherchant des documents qu’il voulait poursuivre les réclamations contre Carlyle.

Les représentants d’Anchorage, BlackRock, Carlyle, Ruyi, SMCP et le fiduciaire des obligations, Glas SAS, ont refusé de commenter les affaires judiciaires.

Un grand nombre de groupes chinois ont poursuivi une expansion rapide à l’étranger au cours de la même période que Ruyi, dans l’espoir de reproduire des succès passés comme l’achat par Shuanghui International Holdings Ltd. du producteur de porc américain Smithfield Foods Inc. Le rythme des transactions s’est depuis ralenti, et la promesse d’un énorme marché de consommation chinois n’a pas suffi à sauver certaines des prises de contrôle scellées pendant ces jours grisants.

Les créanciers ont pris le contrôle de la chaîne de restaurants britannique PizzaExpress Ltd. de la société de rachat chinoise Hony Capital en 2020 et ferment des dizaines de sites. Pendant ce temps, Suning Holdings Group Co. tente d’attirer de nouveaux investisseurs pour le club de football italien Inter Milan alors que le détaillant chinois d’appareils électroménagers cherche à consolider ses finances.

Selon Alicia Garcia Herrero, économiste en chef pour la région Asie-Pacifique chez Natixis SA, les prétendants chinois étaient les bienvenus dans les processus d’appel d’offres car ils faisaient grimper les valorisations. Certaines de ces prises de contrôle ont fini par être entravées par le manque d’expérience des acheteurs chinois à l’étranger, et le volume des transactions sortantes du pays devrait baisser à moyen terme, a-t-elle déclaré.

“Les acquéreurs chinois ont sous-estimé les difficultés d’intégration post-transaction”, a déclaré Garcia Herrero. “Les affrontements culturels ont été au-delà de leurs attentes.”

Ruyi se concentre désormais sur le désendettement plutôt que sur l’expansion, a déclaré le représentant de la société. Des fonds internationaux interviennent pour acheter ses précieux actifs.

La branche de gestion d’actifs de Macquarie Group Ltd. a acquis plus tôt cette année la participation majoritaire du groupe chinois dans Cubbie Station, propriétaire de la plus grande ferme de coton d’Australie. Diverses sociétés de rachat ont également étudié une prise de contrôle de SMCP depuis le début des ennuis de Ruyi, bien que certaines aient été rebutées par sa structure de financement complexe, a déclaré une personne connaissant le dossier.

“Les entreprises chinoises voulaient se développer trop rapidement, trop tôt”, a déclaré Naaguesh Appadu, chercheur à la Bayes Business School de la City University de Londres, qui étudie les transactions transfrontalières. “Certains d’entre eux ont commencé avec un effet de levier et comme ils ont continué à s’endetter, il est devenu insoutenable de continuer.”

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