L’assassinat du chef d’Al-Qaïda survient alors que le groupe gagne du terrain dans les zones de conflit africaines Al-Quaïda

C’était l’une des dernières victoires d’Ayman al-Zawahiri. Un peu plus d’une semaine avant que le chef d’Al-Qaïda ne soit tué à Kaboul par des missiles tirés d’un drone américain, des militants de la plus grande branche subsaharienne de l’organisation Afrique attaqué la base militaire la plus importante du Mali.

La tactique de l’attaque était familière – les kamikazes ouvriraient une brèche dans les défenses pour permettre aux hommes armés d’atteindre les défenseurs surpris – mais l’opération a marqué une escalade majeure.

En plus d’une décennie de guerre insurrectionnelle en MontagneAl-Qaïda n’avait jamais atteint une cible d’une telle importance, et même pas si près de la capitale, Bamako.

L’attaque contre la base de Kati a souligné la persistance de l’organisation en Afrique et ailleurs, malgré des décennies de pression intense de la part d’une campagne antiterroriste menée par les États-Unis et la rivalité féroce d’une faction séparatiste devenue État islamique en Irak et en Syrie (ISIS ou IS).

“Le contexte international est favorable à al-Qaïda, qui vise à se réaffirmer comme le chef du jihad mondial”, indique un rapport de l’ONU compilé à partir des renseignements fournis par les États membres en juillet.

L’attaque au Mali le mois dernier était une justification de la décision de Zawahiri en 2011 d’abandonner la stratégie d’attaques spectaculaires contre l’Occident qui avait été favorisée par son prédécesseur, Oussama ben Laden. Au lieu de cela, il a ordonné aux commandants régionaux d’Al-Qaïda de rechercher des gains au niveau local, sans se laisser distraire par les efforts visant à attaquer l’aviation internationale ou à bombarder les villes européennes.

Le dernier rapport de l’ONU a averti que tout territoire découpé par al-Qaïda ou l’EI pourrait être utilisé comme rampe de lancement pour de telles opérations dans un proche avenir.

“La menace de l’EI et d’Al-Qaïda reste relativement faible dans les zones sans conflit, mais est beaucoup plus élevée dans les zones directement touchées par le conflit ou ses voisins. Si certains de ces conflits ne sont pas résolus avec succès… un ou plusieurs d’entre eux incuberont une capacité opérationnelle externe pour l’ISIS [Islamic State of Iraq and the Levant]Al-Qaïda ou un groupe terroriste qui lui est affilié », a-t-elle déclaré.

Les progrès réalisés au Mali ont justifié une autre partie de la stratégie de Zawahiri : renforcer le soutien de la base. Les griefs des communautés marginalisées pourraient être exploités, en particulier là où le gouvernement était faible ou prédateur, a-t-il déclaré aux dirigeants affiliés après la prise de contrôle d’Al-Qaïda en 2011. Des liens solides pourraient être tissés avec les acteurs locaux grâce à la coopération et même aux mariages mixtes. S’ils recouraient à la violence, les collaborateurs devaient rechercher des cibles considérées comme légitimes.

La stratégie a précédé la montée en puissance de l’EI à partir de 2014, mais le succès du groupe rival a donné un nouvel élan. Là où l’EI est associé à la peur et à la coercition des populations locales de vaches, al-Qaïda a tenté de paraître modéré en comparaison.

Al-Qaïda a subi des revers majeurs – presque éliminé en Syrie et en Irak et incapable de rivaliser avec l’EI sur certains théâtres, comme le Nigeria et le désert égyptien du Sinaï.

Mais en Afrique, la stratégie de Zawahiri a porté ses fruits. Le défunt dirigeant a personnellement conclu une alliance avec al-Shabaab, le mouvement extrémiste qui contrôle une grande partie de la Somalie rurale et pourrait déployer une force de milliers de personnes. En juillet, 500 combattants d’al-Shabaab vaincu les troupes éthiopiennes dans une incursion transfrontalière sans précédent. La branche somalienne est également assez riche pour envoyer des millions de dollars à la direction centrale d’Al-Qaïda, suggèrent les services de renseignement.

Les problèmes profonds causés par la concurrence pour les ressources en raison du changement climatique, de l’instabilité politique, des déplacements massifs de population et du récent retrait des troupes françaises du Mali offrent à al-Qaïda des opportunités d’expansion, selon les analystes.

La filiale d’Al-Qaïda au Mali, la Jama’at Nusrat al-Islam wal Muslimin (JNIM), n’a pas tardé à exploiter la présence du groupe Wagner, une société militaire privée russe liée au Kremlin, engagée pour soutenir la lutte des pays.

Wagner a été accusé à plusieurs reprises de violations systématiques des droits de l’homme, notamment de massacres de civils, qui dressent les communautés locales contre le gouvernement et renforcent le soutien aux extrémistes.

L’attaque contre la base de Kati à l’extérieur de Bamako était une réponse à la coopération du gouvernement avec le groupe Wagner, a déclaré le JNIM.

“Nous disons au gouvernement de Bamako : si vous avez le droit d’engager des mercenaires pour tuer des innocents sans défense, alors nous avons le droit de vous détruire et de vous cibler”, a expliqué le groupe dans un communiqué traduit par SITE Intelligence Group.

Le général Stephen J. Townsend, commandant de l’US Africa Command, a déclaré aux journalistes la semaine dernière que le JNIM était « en marche vers le sud ».

“Ils sont maintenant prêts à investir … Ouagadougou, la capitale du Burkina Faso, et commencent maintenant leurs opérations dans … les régions frontalières des États côtiers. C’est donc une grande préoccupation, je pense, pour le monde qui regarde”, a-t-il déclaré.

En Afrique du Nord, al-Qaida est toujours présent, mais s’est largement retiré de la Libye et de la Tunisie à mesure que le chaos observé au début de la décennie s’est apaisé.

Sa branche au Yémen, bien que plus faible qu’auparavant, existe toujours et a longtemps été considérée par les experts occidentaux en sécurité comme une menace potentielle. En dehors de l’Afrique, les gains les plus importants ont été réalisés en Afghanistan.

“La victoire des talibans a très prévisiblement renforcé la main d’Al-Qaïda… C’est juste un fait”, a déclaré Daveed Gartenstein-Ross, PDG de la société américaine d’analyse des menaces Valens Global.

Al-Qaïda a noué des relations profondes avec des factions clés et des hauts responsables des talibans, qui, bien que divisés, semblent prêts à offrir au groupe un refuge sûr sous certaines conditions. La maison où Zawahiri vivait avec sa famille lorsqu’il a été tué appartenait à un assistant de Sirajuddin Haqqani, le ministre afghan de l’Intérieur.

Autres vétérans éminents d’Al-Qaïda sont en Iranoù ils ont fui en 2002 mais sont toujours actifs malgré les restrictions sur leurs mouvements et leurs communications, selon des rapports.

Un défi pour le groupe est tellement évident les héritiers d’al-Zawahiri ont été tuésa déclaré Katherine Zimmerman, membre de l’American Enterprise Institute à Washington.

Il s’agit notamment de jeunes candidats à la direction tels que comme Hamza ben Ladenfils du fondateur, mort dans une frappe de drone au Pakistan entre 2017 et 2019. Le numéro 2 d’Al-Qaïda tué dans ce que l’on pense être une opération du Mossad à Téhéran en 2020.

Un facteur important qui pourrait aider al-Qaïda est que les États-Unis et leurs alliés se concentrent désormais ailleurs.

“Nous n’y prêtons pas beaucoup d’attention … et la question au moins ici à DC est de savoir ce qui nous ferait à nouveau quitter l’Asie?” dit Zimmermann. « Quelle serait la distraction stratégique de notre nouvelle focalisation sur la Chine ? Tout le monde parle d’un attentat terroriste majeur, mais je ne suis en fait pas convaincu qu’il le ferait.”

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