La sonde InSight détecte des roches spatiales qui s’écrasent sur Mars


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InSight Lander de la NASA a “entendu” et détecté les vibrations de quatre roches spatiales lorsqu’elles ont frappé Mars au cours des deux dernières années.

C’est la première fois qu’une mission est lancée les ondes sismiques et acoustiques d’un impact sur Mars et la première détection d’impact d’InSight depuis son atterrissage sur la planète rouge en 2018.

Heureusement, InSight n’était pas sur la trajectoire de ces météoroïdes, le nom donné aux roches spatiales avant qu’elles ne touchent le sol. Les impacts allaient de 53 à 180 miles (85 à 290 kilomètres) de la position stationnaire de l’atterrisseur sur Mars’ Elysium Planitia, une plaine lisse qui se trouve juste au nord de son équateur.

Un impact météoroïde a formé ces cratères sur Mars en septembre 2021. Cette image, prise par Mars Reconnaissance Orbiter, améliore la poussière et le sol décalés vers le bleu pour rendre les détails plus visibles.

Un météoroïde a frappé l’atmosphère martienne le 5 septembre 2021, puis a explosé en au moins trois fragments, chacun laissant derrière lui un cratère à la surface de la planète rouge.

Le Mars Reconnaissance Orbiter a ensuite survolé le site pour confirmer où le météoroïde a atterri, repérant trois zones sombres. La caméra d’imagerie couleur de l’orbiteur, la caméra expérimentale d’imagerie scientifique à haute résolution, a pris des gros plans détaillés des cratères.

Les chercheurs ont partagé leurs découvertes les nouveaux cratères dans une étude publiée lundi dans la revue Géoscience de la nature.

“Après trois ans d’attente d’InSight pour détecter un impact, ces cratères étaient magnifiques”, a déclaré la co-auteure de l’étude Ingrid Daubar, professeure adjointe de sciences de la Terre, de l’environnement et des planètes à l’université Brown de Providence Rhode Island, dans un communiqué.

Les données InSight ont également révélé trois autres impacts similaires, un le 27 mai 2020 et deux autres en 2021 les 18 février et 31 août.

L’agence a publié lundi un enregistrement de l’impact d’un météoroïde martien. Pendant le clip, vous entendez trois fois un “bloop” très sci-fi alors que la roche spatiale pénètre dans l’atmosphère, explose en morceaux et frappe la surface.

Les scientifiques se sont en fait demandé pourquoi plus d’impacts n’avaient pas été détectés sur Mars, car la planète se trouve juste à côté de la principale ceinture d’astéroïdes de notre système solaire, où de nombreuses roches spatiales émergent pour frapper la surface martienne. L’atmosphère martienne n’est que de 1% aussi épaisse que l’atmosphère terrestre, ce qui signifie que davantage de météoroïdes la traversent sans se désintégrer.

Pendant son séjour sur Mars, InSight a utilisé son sismomètre pour détecter plus de 1 300 tremblements de terre, qui se produisent lorsque le sous-sol martien se fissure en raison de la pression et de la chaleur. L’instrument sensible peut détecter les ondes sismiques qui se produisent à des milliers de kilomètres de l’emplacement d’InSight, mais l’événement de septembre 2021 est la première fois que les scientifiques utilisent les vagues pour confirmer un impact.

Le bruit du vent martien ou les changements saisonniers de l’atmosphère peuvent masquer des impacts supplémentaires. Maintenant que les chercheurs comprennent à quoi ressemble la signature sismique d’un impact, ils espèrent en découvrir davantage en parcourant les données InSight des quatre dernières années.

Les ondes sismiques aident les chercheurs à débloquer informations supplémentaires sur l’intérieur de Mars parce qu’ils changent au fur et à mesure qu’ils se déplacent à travers différents matériaux.

Les impacts de météoroïdes créent des tremblements de terre d’une magnitude de 2,0 ou moins. Jusqu’à présent, le plus grand tremblement de terre détecté par InSight était un événement de magnitude 5 en mai.

Les cratères d’impact aident les scientifiques à comprendre l’âge de la surface d’une planète. Les chercheurs peuvent également déterminer combien de cratères se sont formés au début de l’histoire tumultueuse du système solaire.

“Les impacts sont les horloges du système solaire”, a déclaré l’auteur principal Raphael Garcia, chercheur à l’Institut Supérieur de l’Aéronautique et de l’Espace de Toulouse, en France, dans un communiqué. “Nous avons besoin de connaître le taux d’impact aujourd’hui pour estimer l’âge des différentes surfaces.”

L’étude des données InSight peut fournir aux chercheurs un moyen d’analyser la trajectoire et la taille de l’onde de choc produite lorsque le météoroïde pénètre dans l’atmosphère, ainsi que lorsqu’il touche le sol.

“Nous en apprenons davantage sur le processus d’impact lui-même”, a déclaré Garcia. “Nous pouvons désormais faire correspondre différentes tailles de cratères avec des ondes sismiques et acoustiques spécifiques.”

La mission InSight touche à sa fin car la poussière s’accumule sur vos panneaux solaires et réduit leur puissance. Finalement, le vaisseau spatial s’arrêtera, mais l’équipe ne sait pas quand cela se produira.

Les lectures les plus récentes suggèrent qu’il pourrait fermer entre octobre prochain et janvier 2023.

Jusque-là, le vaisseau spatial a encore une chance d’ajouter à son portefeuille de recherche et à son impressionnante collection de découvertes sur Mars.

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