La personne nommée par DeSantis était liée à la société qui a organisé les vols d’immigrants

Lorsque le gouverneur L’administration Ron DeSantis avait besoin d’une entreprise en qui elle pouvait avoir confiance pour gérer un programme controversé de transport d’immigrants vers d’autres États, une option inhabituelle.

Bien que Vertol Systems Company, basée à Destin, soit dans l’aviation, son activité principale est la formation de pilotes pour l’armée et la fourniture d’hélicoptères dans le monde entier.

Mais l’entreprise était connue d’un membre clé de l’administration DeSantis : Larry Keefe, le « tsar de la sécurité publique » de l’État responsable de la mise en œuvre des programmes anti-immigration du gouverneur. La société dispose également d’un jet privé qui a volé de la Floride à San Antonio une semaine avant que des vols charters n’emmènent 48 migrants à Martha’s Vineyard.

Avant que DeSantis n’embauche Keefe et avant qu’il ne soit nommé procureur américain pour le district nord de la Floride par le président de l’époque Donald Trump, Keefe a représenté Vertol Systems dans une douzaine de procès entre 2010 et 2017.

Keefe a dirigé la stratégie de litige de l’entreprise, poursuivant d’anciens employés accusés de détournement de fonds, des sous-traitants soupçonnés d’avoir volé des secrets d’entreprise et une entreprise locale d’entretien des pelouses qui a heurté un fil attaché à l’un des hélicoptères de l’entreprise.

L’État a versé à Vertol Systems plus de 1,56 million de dollars pour réparer, entre autres, les vols de migrants de la semaine dernière du Texas à Martha’s Vineyard, qui ont provoqué l’indignation, une enquête criminelle par un shérif local et une poursuite fédérale par certains des migrants.

Jusqu’à présent, les liens de Keefe avec Vertol Systems sont la meilleure explication de la raison pour laquelle l’État a embauché l’entreprise. L’administration DeSantis a publié peu de détails sur le programme secret, qui est payé avec 12 millions de dollars d’intérêts provenant de l’argent de secours fédéral COVID.

Les responsables de l’État n’ont pas précisé comment ils avaient choisi Vertol Systems, si l’État avait sollicité plusieurs offres pour les travaux, comme l’exige la législature, ou même délivré le contrat d’État à l’entreprise.

Le bureau du gouverneur n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

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Des documents judiciaires et d’autres documents montrent que l’entreprise est active dans la politique du GOP. En plus de Keefe, Rep. Matt Gaetz, que Keefe a embauché avant que Gaetz ne soit élu au Congrès, a également représenté Vertol Systems dans deux procès en 2010. La société et son propriétaire, James Montgomerie, ont donné 27 000 $ à des politiciens républicains et à des comités politiques depuis 2005.

Vertol Systems est également partenaire d’une société appelée Zeppelin Holdings LLC avec Jay Odom, un éminent développeur du comté d’Okaloosa et proche associé de Gaetz.

En 2009, Odom a été inculpé avec le président de la Florida House Ray Sansom et le président de l’époque du Northwest Florida State College pour avoir détourné des fonds de construction d’écoles publiques pour construire un hangar pour les affaires d’Odom. Les accusations ont été abandonnées, mais en 2013, Odom a plaidé coupable de violations du financement de la campagne dans une affaire distincte et a été condamné à six mois de prison.

Zeppelin Holdings LLC possède un Cessna Citation à huit places qui a effectué un vol similaire aux avions qui se sont rendus à Martha’s Vineyard. Les enregistrements de suivi des vols montrent que le 5 septembre, une semaine avant les vols de Martha’s Vineyard, le Cessna de Zeppelin a volé de Destin à Tallahassee, s’est arrêté à Tampa, est retourné à Destin, puis s’est rendu à San Antonio, où il est resté jusqu’au 7 septembre. Les enregistrements de vol pour le même avion du mois dernier ne montrent aucun voyage à San Antonio.

L’avion est revenu à San Antonio le 16 septembre, deux jours après la fin du vol vers Martha’s Vineyard. Les données de suivi montrent que l’avion est resté à l’aéroport de San Antonio pendant une heure et est retourné à Destin.

Ni Keefe, Odom ni Vertol Systems n’ont répondu aux questions de savoir si l’avion Zeppelin Holdings était autorisé à participer à l’initiative du gouverneur.

Keefe mène la lutte contre l’immigration de DeSantis

Keefe a été embauché par le bureau du gouverneur en septembre dernier en tant que premier « tsar de la sécurité publique » de l’État, avec un salaire de 131 725 $.

À l’époque, DeSantis avait déclaré que le rôle de Keefe serait “d’empêcher les contribuables de Floride de porter le fardeau de politiques d’immigration imprudentes”.

Depuis lors, l’État a mis en place un certain nombre de règles et de politiques pour cibler l’immigration clandestine.

La Floride a dépêché des agents des forces de l’ordre de l’État à la frontière sud du Texas à un coût d’au moins 1,6 million de dollars; frapper des abris en Floride qui fournissent un abri et des services aux enfants immigrants au nom du gouvernement fédéral; a poursuivi l’administration Biden pour ses politiques d’immigration; et a publié un décret exécutif de grande envergure qui, en partie, «encourageait» les agents des forces de l’ordre de l’État à arrêter les conducteurs qui transportaient des immigrants dans l’État.

En décembre, DeSantis a également demandé à la législature contrôlée par le GOP des millions de dollars pour exporter des immigrants de Floride vers d’autres États, citant la riche enclave de Martha’s Vineyard.

La société Vertol Systems ne semble pas évidente pour transporter régulièrement des dizaines de personnes à travers le pays.

L’activité de la société se concentre sur la maintenance et le support des aéronefs, la formation des pilotes et la location de ses hélicoptères aux pêcheurs et à d’autres entreprises du monde entier. De 2000 à 2020, la société a reçu plus de 25,7 millions de dollars en contrats de défense pour la formation au pilotage, selon les dossiers.

Depuis que la nouvelle de l’implication de l’entreprise dans les programmes de vols de migrants de DeSantis a éclaté, son site Web a été mis hors ligne. En avril, son site Internet indiquait qu’il exploitait quatre types d’hélicoptères et trois types de petits avions d’une capacité maximale de 12 personnes. (Les dossiers de la FAA montrent que la compagnie possède 55 avions.)

Aucun des avions de la compagnie n’a transporté les 48 migrants vers Martha’s Vineyard. Au lieu de cela, les dossiers de vol montrent qu’Ultimate JetCharters, basé dans l’Ohio, les a pilotés, apparemment en tant que sous-traitant. Les sites Web de passation de marchés de l’État ne montrent pas les paiements à l’entreprise. Ultimate JetCharters, qui se spécialise dans le transport d’entreprise, les voyages d’équipes sportives et les voyages de casino, n’a pas répondu aux demandes répétées de commentaires sur la façon dont il s’est impliqué dans le programme ou s’il continuerait à fonctionner.

Une autre série de vols d’Ultimate JetCharters était prévue cette semaine pour transporter des migrants du Texas au Delaware – l’État d’origine de Biden – mais ils ont été annulés sans explication, laissant les migrants bloqués à San Antonio.

Depuis 2010, Vertol Systems et Montgomerie ont fait appel au cabinet d’avocats Keefe, Anchors & Gordon pour représenter la société dans plus de 20 procès intentés dans le comté d’Okaloosa.

Les cas allaient de personnels – tels que Keefe qui a poursuivi un conducteur ivre qui s’est écrasé dans le Range Rover de Montgomery – à des professionnels, tels que le procès contre un entrepreneur qui, selon Vertol Systems Company, avait volé sa liste de clients et ses “secrets commerciaux”. (L’entrepreneur a été condamné à payer 2 500 $ et à ne pas concurrencer Vertol Systems Company.)

En 2012, Keefe et Vertol Systems Company ont poursuivi une entreprise d’entretien des pelouses de Niceville, Dogwood Services. Un employé de l’entreprise coupant de l’herbe dans le hangar de l’aéroport de Destin a trébuché sur un câble relié à l’un des hélicoptères de Vertol.

Vertol a déclaré avoir droit à des dommages-intérêts, mesurés par le coût de location d’un hélicoptère similaire. La défense a fait valoir que l’hélicoptère n’avait pas volé depuis un mois avant l’incident et n’avait pas volé depuis quatre mois après la réparation.

Le juge s’est rangé du côté de Vertol Systems. Courtney Smith, alors avocate représentant Dogwood, a déclaré qu’elle se souvenait qu’il s’agissait d’une affaire très controversée et en cours.

Et elle se souvient de Keefe, qui, selon elle, était particulièrement combatif – une réputation qu’il avait dans la région, a-t-elle déclaré.

Smith, qui travaille maintenant dans le sud de la Floride, a déclaré qu’elle ne pouvait pas parler du fonctionnement de Vertol Systems, mais que Keefe “argumenterait tout ce qui était juste”.

Elle a dit qu’elle n’était pas surprise d’apprendre que la compagnie était impliquée dans des vols de migrants.

Le cabinet représente toujours la société

En 2017, Keefe a été choisi par Trump comme avocat américain pour le district nord de la Floride, supervisant les poursuites fédérales pour Panhandle et Gainesville de l’État.

Le cabinet d’avocats de Keefe a abandonné son nom mais a continué à représenter Vertol Systems.

En 2020, l’entreprise a poursuivi un employé de Crestview qui aurait violé l’accord de non-divulgation de l’entreprise. L’employé a allégué que l’infraction résultait de l’envoi de photographies de dangers sur le lieu de travail à l’Administration fédérale de la sécurité et de la santé au travail. Le tribunal s’est rangé du côté de Vertol Systems et l’employé a reçu l’ordre de détruire ou de remettre tout matériel.

La même année, un pilote néo-zélandais qui a abattu l’un des hélicoptères de la société alors qu’il travaillait dans une pêcherie de thon aux îles Marshall a poursuivi la société, affirmant qu’il lui devait encore plus de 16 000 dollars. Trois jours plus tard, la compagnie a poursuivi le pilote, affirmant que l’accident était dû à une opération négligente et/ou imprudente. Cette affaire est toujours ouverte.

Et en 2019, Vertol a adopté une approche agressive après qu’un pilote s’est écrasé et est décédé lors d’une expédition de détection de poissons près de la Micronésie.

Jeffrey Lynn LaVere, un ancien sergent de l’armée américaine de 39 ans qui a servi dans l’armée pendant 17 ans, a travaillé pour Vertol Systems en tant que pilote contractuel.

Environ un an après sa mort, sa femme a déposé une plainte pour mort injustifiée dans l’Oregon, où Vertol Systems était basé. Elle a dit que quatre jours avant l’accident de son mari, il lui avait écrit “pour exprimer ses inquiétudes quant au mauvais état de l’hélicoptère”, selon des documents judiciaires.

Sept jours plus tard, Vertol Systems a intenté sa propre action en justice contre la femme, affirmant qu’elle, en tant que représentante de la succession de son mari, devait de l’argent à l’entreprise parce que l’hélicoptère avait été endommagé.

Dans la plainte, les avocats de Vertol Systems ont déclaré que l’accident était “uniquement le résultat de la négligence et de l’imprudence de LaVere”.

Les avocats de l’épouse de LaVere ont critiqué les avocats de la société pour des manœuvres juridiques qui comprenaient sa destitution en tant qu’administrateur de la succession de son mari – et l’installation de leur propre personne en remplacement.

“Notre cliente est une jeune veuve qui a beaucoup souffert”, a déclaré son avocat aux avocats de Vertol dans l’Oregon, selon le dossier de cet État. “Votre client semble déterminé à augmenter cette souffrance.” Une enquête du National Transportation Safety Board a révélé que la cause probable de l’accident était «l’incapacité du pilote à maintenir l’autorisation au-dessus de la surface de l’océan». Les poursuites ont été rejetées, les deux parties payant leurs frais d’avocat.

Cette histoire a été initialement publiée 22 septembre 2022 18h01.

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