La NASA semble être en mode “envoi” complet pour la mission Artemis I


Les nuages ​​​​d'orage menacent la fusée Space Launch System plus tôt cette année.
Agrandir / Les nuages ​​​​d’orage menacent la fusée Space Launch System plus tôt cette année.

Trevor Mahlman

Vendredi après-midi, de hauts responsables de la NASA se sont joints à une conférence téléphonique pour parler aux journalistes du plan actuel de lancement de la mission Artemis I depuis le Kennedy Space Center en Floride. Ce sera la troisième tentative pour faire décoller l’énorme fusée Space Launch System et propulser le vaisseau spatial Orion en orbite lunaire pour un vol d’essai sans pilote d’environ 40 jours avant de retourner sur terre.

La fusée est prête, ont déclaré des responsables. Lors des tests de carburant et des tentatives de lancement, la NASA a été en proie à des fuites de propulseur à hydrogène, car la petite molécule est difficile à manipuler et confinée à des températures surfondues. Cependant, après un test de chargement de propulseur plus long que prévu mais finalement réussi mercredi, les ingénieurs de la NASA ont exprimé leur confiance dans leurs procédures de ravitaillement remaniées.

La NASA a également conclu un accord avec des responsables de l’US Space Force pour prolonger la durée de vie de la batterie du système de terminaison de vol à bord de la fusée. Cela ne laissait que le temps comme contrainte potentielle pour une tentative de lancement prévue le mardi 27 septembre à 11 h 37 HNE (15 h 37 UTC). Le problème est que la météo constitue désormais une menace importante pour le calendrier en raison d’une dépression tropicale qui se dirigera probablement vers la Floride dans les prochains jours. Il y a année 80 pour cent possibilité de conditions météorologiques inacceptables pendant la fenêtre de diffusion.

Rouler ou ne pas rouler

Malgré les sombres prévisions, la NASA avance.

“Notre plan A est de maintenir le cap et de lancer le 27”, a déclaré Mike Bolger, responsable du programme Exploration Earth Systems de la NASA au Kennedy Space Center. “Nous réalisons également que nous devons vraiment faire attention et réfléchir à un plan B.”

Bolger a expliqué que le plan de sécurité de la NASA impliquait de ramener la fusée et le vaisseau spatial à l’intérieur du grand bâtiment d’assemblage de véhicules à quelques kilomètres de la rampe de lancement, où il serait protégé des éléments. Préparer la fusée et la retirer prendrait environ trois jours, a-t-il dit. La NASA s’attend à attendre un jour, jusqu’à samedi, pour prendre une décision finale. Les responsables de la NASA se réuniront à nouveau vendredi soir pour examiner la météo.

Ces commentaires étaient raisonnables, et il est prudent pour la NASA de s’assurer qu’elle dispose des meilleures données disponibles sur la dépression tropicale Nine, qui a récemment développé un centre de circulation. En conséquence, les prévisions devraient s’améliorer d’ici un jour ou deux.

C’est un équilibre délicat pour la NASA : attendre assez longtemps pour obtenir les meilleures prévisions, mais aussi laisser suffisamment de temps pour faire reculer la fusée et libérer les employés du centre spatial avant que le pire de la tempête ne frappe. Selon le Centre national des ouragans Depuis vendredi après-midi, la première “heure d’arrivée raisonnable” pour les vents de force tempête tropicale est autour de midi mardi, donc attendre jusqu’à samedi matin serait la couper.

en dehors des rails

Après les commentaires de Bolger, cependant, la conférence téléphonique a un peu déraillé. Il est devenu clair que les responsables de la NASA attendaient non seulement les données de prévision, mais hésitaient à ramener la fusée SLS dans son hangar. John Blevins, l’ingénieur en chef de SLS, a indiqué qu’il ne serait pas enclin à ramener la fusée dans son hangar même si le centre spatial était frappé par une tempête tropicale, qui a moins de vent qu’un ouragan mais qui emballe tout de même un coup de poing important.

“Si nous avions réellement connu un véritable ouragan, je recommanderais que nous envisagions de revenir en arrière”, a déclaré Blevins. “Habituellement, l’empreinte de ces choses n’est pas si large, vous savez, à cause de ces vents violents.”

Sur la base des analyses de risque de la NASA, Blevins a déclaré qu’il pensait que la fusée SLS et le vaisseau spatial Orion pouvaient résister à des vents allant jusqu’à 74,1 nœuds (85 mph) à 60 pieds au-dessus du sol. Le principal risque est les charges de vent sur le véhicule, mais il a reconnu qu’il y aurait des inquiétudes concernant “les choses qui pourraient bouger dans une tempête comme celle-ci”. C’est une position de risque quelque peu curieuse de la part d’une agence spatiale qui est obsessionnellement préoccupée par les “coups d’objets étrangers” avec son matériel spatial.

Prévision du modèle européen à 12h pour le maximum de goût de vent jusqu'au mercredi 28 septembre.
Agrandir / Prévision du modèle européen à 12h pour le maximum de goût de vent jusqu’au mercredi 28 septembre.

cloche du temps

Alors, quel est l’avantage de risquer la fusée et le vaisseau spatial, qui ont été développés au coût de plus de 30 milliards de dollars, dans un système tropical ? En attendant son heure, la NASA cherche à préserver la possibilité de lancer le 27 septembre ou le 2 octobre. Sinon, vous devrez quand même retourner au hangar.

Cela repousserait probablement la prochaine tentative de lancement à la seconde moitié de novembre. “Dans ce cas, certains objets à durée de vie limitée apparaîtront”, a déclaré Blevins. Il semblait être un aveu que pour la NASA, le temps presse sur une fusée entièrement assemblée pour le lancement depuis près d’un an et dont les pièces critiques ne peuvent pas être utilisées dans cette configuration. En bref, les responsables de la NASA aimeraient vraiment quitter le pad dès que possible.



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