La mission DART est sur le point d’entrer en collision avec un astéroïde

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Lundi, un vaisseau spatial de la NASA percutera délibérément un astéroïde appelé Dimorphos.

La mission Double Asteroid Redirection Test, ou DART, vise à voir si ce type d’impact cinétique peut aider à dévier un astéroïde menaçant la Terre.

Cette illustration montre le vaisseau spatial DART se dirigeant vers l'astéroïde Dimorphos.

“Nous déplaçons un astéroïde”, a déclaré Tom Statler, scientifique du programme de la NASA pour la mission DART. “Nous modifions le mouvement d’un corps céleste naturel dans l’espace. L’humanité n’a jamais fait cela auparavant.”

Voici ce que vous devez savoir sur cette mission.

Le vaisseau spatial DART a à peu près la taille d’un autobus scolaire. Il voyage pour atteindre sa cible d’astéroïdes depuis son lancement en novembre 2021. Le vaisseau spatial arrivera sur le système d’astéroïdes le 26 septembre. L’impact est prévu à 19 h 14 HE.

Le vaisseau spatial se dirige vers un système à double astéroïde, où un minuscule astéroïde “lunaire”, nommé Dimorphos, orbite autour d’un astéroïde plus gros, Didymos.

Didymos. qui signifie “jumeau” en grec, mesure environ 2 560 pieds (780 mètres) en diamètre. Pendant ce temps, Dimorphos mesure 525 pieds (160 mètres) de diamètre et son nom signifie “deux formes”.

Au moment de l’impact, Didymos et Dimorphos seront relativement proches de la Terre – à moins de 6,8 millions de miles (11 millions de kilomètres).

Ni Dimorphos ni Didymos ne sont risque d’entrer en collision avec la Terre – avant ou après la collision.

DART tombe dans un éclat de gloire. Il visera Dimorphos, accélérera à 13 421 milles à l’heure (21 600 kilomètres à l’heure) et s’écrasera sur la lune presque de front.

Le vaisseau spatial est environ 100 fois plus petit que Dimorphos, il n’effacera donc pas l’astéroïde.

Au lieu de cela, DART essaiera de modifier la vitesse et la trajectoire de l’astéroïde dans l’espace. L’équipe de la mission a comparé cette collision à une voiturette de golf s’écrasant sur l’une des grandes pyramides – suffisamment d’énergie pour laisser un cratère d’impact.

L’impact modifiera la vitesse de Dimorphos de 1% alors qu’il orbite autour de Didymos. Cela ne semble pas beaucoup, mais cela changera la période orbitale de la lune.

Le coup de coude déplacera légèrement Dimorphos et le rendra plus gravitationnellement lié à Didymos – de sorte que la collision ne changera pas la trajectoire du système binaire autour de la Terre ou n’augmentera pas ses chances de devenir une menace pour notre planète.

Le vaisseau spatial partagera sa vision du système à double astéroïde grâce à un instrument connu sous le nom de Didymos Reconnaissance and Asteroid Camera for Optical navigation, ou DRACO.

Cet imageur, qui sert d’yeux à DART, permettra au vaisseau spatial d’identifier le système à double astéroïde et de distinguer quel objet spatial il est censé frapper.

Cet instrument est également une caméra haute résolution qui vise à capturer des images des deux astéroïdes à renvoyer vers la Terre à un rythme d’une image par seconde dans ce qui ressemblera presque à une vidéo. Vous pouvez regarder la diffusion en direct sur : Site Web de la Nasa :à partir de 18 h HE lundi.

Didymos et Dimorphos apparaîtront comme des points de lumière environ une heure avant l’impact, devenant progressivement plus grands et plus détaillés dans le cadre.

Dimorphos n’a jamais été observé auparavant, les scientifiques peuvent donc enfin saisir sa forme et l’apparence de sa surface.

Nous devrions pouvoir voir Dimorphos avec des détails exquis avant que DART ne s’y écrase. Compte tenu du temps nécessaire pour que les images reviennent sur Terre, elles seront visibles pendant huit secondes avant qu’une perte de signal ne se produise et que la mission de DART ne se termine – si elle a réussi.

Le vaisseau spatial a également : a son propre photojournaliste pour le trajet.

Un satellite de la taille d’une mallette de l’Agence spatiale italienne a fait du stop avec DART dans l’espace. Appelé Light Italian CubeSat for Imaging of Asteroids, ou LICIACube, il s’est détaché du vaisseau spatial le 11 septembre. Le satellite se déplace derrière DART pour enregistrer ce qui se passe d’un point de vue sûr.

Trois minutes après l’impact, LICIACube survolera Dimorphos pour capturer des images et une vidéo du panache d’impact et peut-être même espionner le cratère d’impact. Le CubeSat se tournera pour garder ses caméras pointées vers Dimorphos pendant qu’il passe.

Les images et la vidéo, bien qu’elles ne soient pas immédiatement disponibles, seront rediffusées sur Terre dans les jours et les semaines suivant la collision.

Le LICIACube ne sera pas le seul observateur à observer. Le télescope spatial James Webb, le télescope spatial Hubble et la mission Lucy de la NASA observeront l’impact. Le système Didymos peut s’éclaircir lorsque sa poussière et ses débris sont éjectés dans l’espace, a déclaré Statler, le scientifique du programme de la NASA.

Mais les télescopes au sol seront essentiels pour déterminer si DART a réussi à modifier le mouvement de Dimorphos.

Le système Didymos a été découvert en 1996, les astronomes ont donc beaucoup d’observations du système. Après l’impact, les observatoires du monde entier verront Dimorphos traverser devant et se déplacer derrière Didymos.

Dimorphos met 11 heures et 55 minutes pour effectuer une orbite autour de Didymos. Si DART réussit, ce temps pourrait diminuer de 73 secondes, “mais nous pensons en fait que nous allons le changer d’environ 10 minutes”, a déclaré Edward Reynolds, chef de projet DART au laboratoire de physique appliquée de l’Université Johns Hopkins.

Statler a déclaré qu’il serait surpris si une mesure du changement de période arrivait en moins de quelques jours, mais encore plus si cela prenait plus de trois semaines.

“Je suis très confiant que nous allions frapper lundi, et ce sera un succès complet”, a déclaré Lindley Johnson, officier de la défense planétaire de la NASA.

Mais si DART manque son jeu de fléchettes proverbial, l’équipe sera prête à s’assurer que le vaisseau spatial est en sécurité et que toutes ses informations sont téléchargées pour comprendre pourquoi il n’a pas touché Dimorphos.

Le Centre des Opérations de Mission du Laboratoire de Physique Appliquée interviendra si nécessaire, même si DART aura fonctionné de manière autonome pendant les quatre dernières heures de son voyage.

Il faut 38 secondes pour qu’une commande se rende de la Terre au vaisseau spatial, afin que l’équipe puisse réagir rapidement. L’équipe DART a 21 plans d’urgence qu’elle a répétés, a déclaré Elena Adams, ingénieure des systèmes de mission DART au laboratoire de physique appliquée.

Dimorphos a été choisi pour cette mission car sa taille est comparable à celle des astéroïdes qui pourraient constituer une menace pour la Terre. Un astéroïde de la taille de Dimorphos pourrait provoquer une “dévastation régionale” s’il heurte la Terre.

Le système d’astéroïdes est “le laboratoire naturel parfait” pour le test, a déclaré Statler.

La mission permettra aux scientifiques de mieux comprendre la taille et la masse de chaque astéroïde, ce qui est crucial pour comprendre les objets géocroiseurs.

Les objets géocroiseurs sont des astéroïdes et des comètes dont l’orbite les place à moins de 48,3 millions de kilomètres de la Terre. La détection de la menace d’objets géocroiseurs susceptibles de causer de graves dommages est l’un des principaux objectifs de la NASA et d’autres organisations spatiales du monde entier.

Aucun astéroïde n’est actuellement sur une trajectoire d’impact direct avec la Terre, mais plus de 27 000 astéroïdes proches de la Terre existent dans toutes les formes et tailles.

Les précieuses données recueillies par DART contribueront aux stratégies de défense planétaire, en particulier à la compréhension du type de force qui peut déplacer l’orbite d’un astéroïde proche de la Terre qui pourrait entrer en collision avec notre planète.

Films: faire en sorte que la lutte contre les approches d’astéroïdes ressemble à une ruée précipitée pour protéger la planète, mais : “Ce n’est pas la façon de faire de la défense planétaire”, a déclaré Johnson. Faire exploser un astéroïde pourrait être plus dangereux car ses morceaux pourraient alors entrer en collision avec la Terre.

Mais la NASA envisage d’autres méthodes pour modifier le mouvement des astéroïdes.

Le vaisseau spatial DART est considéré comme un impacteur cinétique qui pourrait modifier la vitesse et la trajectoire de Dimorphos. Si DART réussit, cela pourrait être un outil pour dévier les astéroïdes.

Une autre option est un tracteur à gravité, qui repose sur l’attraction gravitationnelle mutuelle entre un vaisseau spatial et un astéroïde pour tirer la roche spatiale de sa trajectoire d’impact vers une trajectoire plus bénigne, a déclaré Johnson.

Une autre technique est la déviation du faisceau ionique ou le tir d’un moteur ionique sur un astéroïde pendant de longues périodes jusqu’à ce que les ions modifient la vitesse et l’orbite de l’astéroïde.

Mais les deux prennent du temps.

“Toute technique que vous pouvez imaginer qui modifie la vitesse orbitale de l’astéroïde en orbite est une technique viable”, a déclaré Johnson.

Un forum international appelé Space Planning Commission a réuni 18 agences spatiales nationales pour évaluer ce qui pourrait être le mieux pour dévier un astéroïde, en fonction de sa taille et de sa trajectoire.

Trouver des populations d’astéroïdes dangereux et déterminer leur taille sont des priorités de la NASA et de ses partenaires internationaux, a déclaré Johnson. La conception d’un télescope spatial appelé le : Mission d’arpenteur d’objets géocroiseurs est actuellement en cours d’examen.

Le système Didymos ne sera pas seul trop longtemps. Pour étudier les conséquences de l’impact, la mission Hera de l’Agence spatiale européenne sera lancée en 2024. Le vaisseau spatial, ainsi que deux CubeSats, arriveront sur le système d’astéroïdes deux ans plus tard.

Hera étudiera les deux astéroïdes, mesurera les propriétés physiques de Dimorphos et examinera le cratère d’impact DART et l’orbite de la lune, dans le but d’établir une stratégie de défense planétaire efficace.

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