Hershel Williams, héros de la bataille d’Iwo Jima, décède à l’âge de 98 ans

Hershel Williams, le dernier survivant des 472 soldats à avoir reçu la médaille d’honneur pour la Seconde Guerre mondiale extraordinaire et le plus ancien récipiendaire de la médaille, est décédé mercredi à Huntington, W.Va. Il avait 98 ans.

Sa mort, au Huntington Veterans Affairs Medical Center, a été annoncée par la Woody Williams Foundation.

Le caporal Williams était exposé sur les cendres volcaniques noires d’Iwo Jima le matin de février. 23, 1945, quand il a été lancé par les acclamations. “Soudain, les Marines autour de moi ont commencé à sauter de haut en bas et à tirer leurs armes en l’air”, a-t-il déclaré à la Division de l’histoire du Corps des Marines longtemps après. “Ma tête était enfouie dans le sable. Puis j’ai levé les yeux et j’ai vu Old Glory au sommet du mont Suribachi.”

L’érection d’un grand drapeau américain par six Marines au sommet d’Iwo Jima, photographié par Joe Rosenthal de l’Associated Pressest devenu une image durable du combattant américain pendant la Seconde Guerre mondiale.

Mais la bataille pour l’île administrée par le Japon et ses aérodromes à environ 750 miles au sud de Tokyo, dont l’armée de l’air a besoin pour soutenir les missions de bombardement à longue portée au-dessus du Japon, n’en était qu’à son cinquième jour lorsque le drapeau s’est levé. La bataille venait de commencer pour le caporal Williams, un Marine de 21 ans originaire de Virginie-Occidentale.

Cet après-midi-là, il détruit sept piluliers japonais avec des lance-flammes ouvrant un trou qui permettait aux chars et aux équipages de la marine de percer les défenses ennemies. Il se précipita d’une casemate à une autre, miraculeusement épargné par les tirs intenses de mitrailleuses japonaises qui rebondirent sur son équipement – sonnant, comme il le dit, comme un marteau.

Au cours de son raid de quatre heures, recevant des tirs de soutien de plusieurs autres Marines, dont deux ont été tués au cours de la mission, le caporal Williams est retourné cinq fois à son quartier général pour obtenir de nouveaux lance-flammes alors que son approvisionnement en carburant diesel et en essence à indice d’octane élevé s’épuisait.

Il a reçu la médaille d’honneur, la plus haute distinction du pays pour la bravoure, par le président Harry S. Truman en octobre 1945. La citation indiquait que sa “détermination inébranlable et son héroïsme extraordinaire face à la résistance impitoyable de l’ennemi ont directement contribué à neutraliser l’un des les forces japonaises défendues les plus fanatiques rencontrées par son régiment. »

Au total, 27 soldats des Marines et de la Marine ont reçu la médaille, dont 14 à titre posthume, pour leur héroïsme lors de la bataille de 36 jours d’Iwo Jima.

Des décennies après la Seconde Guerre mondiale, la médaille d’honneur a été décernée à plus de deux douzaines de soldats afro-américains et asiatiques américains qui s’étaient engagés dans des opérations de combat extraordinaires pendant la guerre, mais qui avaient été contournés pour cela, vraisemblablement en raison de préjugés raciaux, apportant le nombre total de destinataires à 472.

La médaille d’honneur a également été décernée à un soldat non identifié tué pendant la Seconde Guerre mondiale et à un autre décédé pendant la guerre de Corée lorsque leurs restes ont été inhumés sur la tombe du soldat inconnu au cimetière national d’Arlington en 1958, rejoignant un soldat non identifié de la première Guerre mondiale. .

Hershel Woodrow Williams, connu sous le nom de Woody, est né le 2 octobre 1923 dans la petite communauté de Quiet Dell, W.Va., le plus jeune des 11 enfants de Lloyd et Lurenna Williams. Six de ses frères et sœurs étaient morts lors de la pandémie de grippe de 1918-19.

Il aidait ses parents à tenir leur petite laiterie ; après la mort de son père d’une crise cardiaque alors que Woody avait 11 ans, son frère Lloyd Jr. a pris la relève. la ferme avec l’aide des autres enfants. Il a ensuite quitté le lycée pour rejoindre le Civilian Conservation Corps of the Depression et travailler sur des projets dans le Montana.

En tant que jeune homme, il avait été impressionné par les uniformes bleus et l’attitude de certains garçons de la ville natale de quitter le Corps des Marines. Il s’est enrôlé dans les Marines en mai 1943. Il ne mesurait que 5 pieds 6 pouces, la taille minimale requise pour le service, et ne pesait que 135 livres, mais il était bien musclé grâce à son travail agricole.

Le caporal Williams a combattu à Guam un an plus tard, puis est arrivé à Iwo Jima avec le 21e Marine de la Troisième Marine. Alors que les véhicules blindés navals étaient bloqués dans leur tentative d’infiltrer le réseau des positions de défense japonaises, son patron lui a demandé s’il pouvait faire quelque chose pour les soutenir.

Ainsi commença son lancer de flammes en solitaire.

Il a dit à Larry Smith à l’histoire orale «Iwo Jima» (2008) que «vous deviez vous approcher à moins de 20 mètres d’une boîte à pilules, avec des balles de mitrailleuses qui explosaient».

“Une fois que les hommes dans une boîte sont sortis”, se souvient-il. “Quand ils sont venus en courant vers moi avec leurs fusils et leurs baïonnettes prêts, ils ont couru directement dans le feu de mon lance-flammes. Comme au ralenti, ils sont juste tombés. »

Le caporal Williams a été blessé à la jambe par des éclats d’obus 11 jours plus tard, mais il est resté à Iwo Jima jusqu’à la fin de la bataille.

Iwo Jima était à mi-chemin pour les bombardiers B-29 de l’armée de l’air, qui ont quitté leurs bases sur les Mariannes pour bombarder le Japon. La conquête de ses pistes a fourni aux États-Unis une base pour les avions de chasse, escortant les bombardiers et fournissant des sites d’atterrissage d’urgence pour les B-29 paralysés revenant de leurs missions.

Mais la saisie de la salive de huit kilomètres carrés de débris volcaniques était extrêmement coûteuse. Plus d’un tiers des 70 000 Marines qui ont envahi Iwo Jima, des troisième, quatrième et cinquième divisions de marine, ont été tués ou blessés. Tous sauf un millier environ des 20 000 défenseurs japonais sont morts dans la bataille.

M. Williams a quitté le service militaire actif en novembre 1945 et est retourné dans son État d’origine, la Virginie-Occidentale, où il était conseiller auprès de l’administration des anciens combattants. Il est resté dans le Corps des Marines en tant que réserviste et a pris sa retraite en tant que surintendant en 1969. Son fonds collecte des fonds pour offrir des bourses aux enfants qui avaient perdu un parent à la guerre.

En mars 2020, il assisté à une cérémonie à Norfolk, en Virginie, pour la mise en service du navire de guerre Hershel “Woody” Williams.

M. L’épouse de Williams, Ruby (Meredith) Williams, qu’il a épousée en 1945, est décédée en 2007. Ils ont eu deux filles, Travie Jane et Tracie Jean, ainsi que des petits-enfants et arrière-petits-enfants. Les informations complètes sur les survivants n’étaient pas immédiatement disponibles.

En février 2011 M. Williams a pris la parole à bord le navire d’assaut amphibie Iwo Jima au large de Norfolk à l’occasion du 66e anniversaire de la bataille. “Je prétends seulement être le gardien de la médaille”, a-t-il déclaré. “27 médailles ont été décernées, mais il y en a eu d’innombrables autres qui en ont fait autant, sinon plus.”

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