Fonctionnaires: un fugitif dans une affaire de corruption dans la marine a tenté de se rendre en Russie

SAN DIEGO (AP) – Depuis son évasion il y a deux semainesSelon des responsables, l’entrepreneur de défense malaisien en fuite surnommé “Fat Leonard” – qui a orchestré l’un des plus grands scandales de corruption de la marine américaine – a été enchaîné entre les pays pour trouver un endroit où il pourrait devenir pratiquement intouchable pour les autorités américaines.

Cela a presque fonctionné.

Après avoir coupé un moniteur de cheville et échappé à l’assignation à résidence à San Diego le 4 septembre, des responsables américains et vénézuéliens ont déclaré que Leonard Glenn Francis avait traversé la frontière mexicaine, puis s’était rendu à Cuba et au Venezuela, où il avait été arrêté mardi à l’aéroport international Simón Bolívar. à l’extérieur de Caracas.

Francis prévoyait de se rendre en Russie, selon le directeur général d’Interpol Venezuela, Carlos Garate Rondon, qui a révélé l’arrestation dans un communiqué publié mercredi sur Instagram. Il a déclaré que Francis serait remis aux autorités judiciaires du pays pour entamer une procédure d’extradition.

Greg Rinckey, un ancien avocat de l’armée maintenant en pratique privée, a déclaré qu’il pensait que Francis “essayait de jouer l’angle d’utiliser certains endroits pour sortir de la juridiction du U.S. Marshals Service”.

“On dirait qu’ils l’ont attrapé à temps”, a déclaré Rinckey. “S’il avait atteint la Russie, je ne crois pas que les Russes nous l’auraient livré.”

Et tandis que le Venezuela et les États-Unis ont un accord d’extradition, le gouvernement américain pourrait être confronté à un défi difficile pour renvoyer le fugitif sur le sol américain. L’administration Biden ne reconnaît pas officiellement le gouvernement socialiste du président Nicolas Maduro, n’a pas d’ambassade au Venezuela et a imposé des sanctions écrasantes au pays qui ont encore tendu les relations. La coopération policière entre les deux pays est rare.

Il n’y avait pas de mot immédiat sur le moment où Francis pourrait être extradé vers les États-Unis

L’arrestation est intervenue à la veille de sa condamnation prévue par un tribunal fédéral de Californie pour un stratagème de corruption qui a duré des années.

Francis a plaidé coupable en 2015 et a été autorisé à rester isolé à domicile pour recevoir des soins médicaux tout en coopérant avec l’accusation. Avec son aide, les procureurs ont obtenu la condamnation de 33 des 34 accusés, dont plus de deux douzaines d’officiers de la marine.

L’homme formidable avec une large séquence et une personnalité extravertie a exercé une immense influence en tant que point de contact clé pour les navires de la marine américaine dans les ports à travers l’Asie.. L’entreprise familiale d’entretien de navires, basée à Singapour, Glenn Defence Marine Asia Ltd. ou GDMA, a fourni aux navires de la nourriture, de l’eau et du carburant pendant des décennies. Il a fourni aux officiers du bœuf de Kobe, des cigares coûteux, des billets de concert et des soirées sexuelles sauvages dans des hôtels de luxe de la Thaïlande aux Philippines. En retour, les commandants lui ont transmis des informations classifiées et ont dirigé leurs navires, principalement de la 7e flotte de la marine, vers les ports qu’il contrôlait afin qu’il puisse couvrir jusqu’à 35 millions de dollars de fausses accusations.

Parmi ceux avec qui il s’est lié d’amitié, il y avait un diplomate russe, a déclaré Francis au podcasteur Tom Wright, qui a créé une série en neuf parties à l’occasion. Dans un épisode diffusé en octobre dernier, Francis a déclaré qu’il vivait à “un jet de pierre” de l’ambassade de Russie à Singapour et que le diplomate russe s’arrêtait chez lui sans y être invité pour déposer de la vodka et d’autres cadeaux.

On ne sait pas si François s’est tourné vers ses amis russes pour obtenir de l’aide pendant son enfance.

Un responsable de l’application des lois au courant de l’affaire a déclaré à l’Associated Press que les autorités avaient retrouvé Francis en utilisant un numéro de téléphone portable qui lui avait été fourni. Le responsable, qui a parlé sous le couvert de l’anonymat parce qu’il n’était pas autorisé à discuter publiquement de la question, a déclaré que Francis se trouvait mardi dans un quartier de Caracas.

Les autorités vénézuéliennes ont déployé une équipe d’officiers à l’aéroport après qu’un chauffeur de taxi les ait alertés que Francis quittait un hôtel et s’y dirigeait.

Le responsable a déclaré que François avait l’intention de monter à bord d’un avion à destination de l’île caribéenne vénézuélienne de Margarita, dont le Venezuela souhaite faire une destination populaire pour les touristes russes en raison de ses plages immaculées accessibles en ferry ou en avion depuis le continent. Le gouvernement a déclaré le mois dernier qu’il prévoyait d’offrir cinq vols par semaine entre Margarita et Moscou à partir du 1er octobre. Des panneaux en russe sont déjà visibles sur l’île.

Le responsable a déclaré que Francis avait déclaré plus tard aux autorités que sa destination finale était la Russie.

On ne sait pas si François avait des contacts en Russie offrant de l’aide, et s’il l’a fait, ce qu’ils voulaient en retour. Francis s’est vanté d’avoir encore des photos et des vidéos compromettantes d’officiels de la Marine.

“Ce qui inquiétait le plus les États-Unis, c’est que ces officiers seraient corrompus par moi, qu’ils seraient corrompus par des puissances étrangères”, a déclaré Francis dans l’un des épisodes du podcast.

Son audience de détermination de la peine se tenait toujours jeudi pour faire face à l’évolution de la situation. A son retour, François aura besoin de nouveaux avocats.

Son avocat, Devin Burstein, a déclaré au juge qu’il prévoyait de déposer une requête pour rompre leurs liens en raison d’une “rupture irréparable de la relation avocat-client”. Burstein n’a pas mentionné l’arrestation de son client au Venezuela.

Et lorsque Francis reviendra, les procureurs ont indiqué qu’il encourrait une peine encore plus longue, demandant au tribunal de noter son défaut de comparaître à son audience de détermination de la peine, comme ordonné. Cela pourrait ajouter cinq ans à sa peine potentielle de 25 ans s’il est finalement accusé de défaut de comparaître.

Le juge du tribunal de district des États-Unis, Janis Sammartino, a fixé une audience de statut le 14 décembre pour Francis avec la mise en garde que toutes les parties pourraient se rencontrer plus tôt en fonction du déroulement des événements.

“Cette tournure des événements soulève plusieurs questions et aura sans aucun doute un impact sur d’autres cas”, a-t-elle déclaré.

Les audiences de détermination de la peine sont prévues en octobre pour quatre officiers de la marine qui ont été jugés et ont été condamnés dans cette affaire.

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Garcia Cano a rapporté de Caracas, Venezuela. L’écrivain AP Joshua Goodman à Miami a contribué à ce rapport.

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