“Défense planétaire” : la NASA cible un astéroïde lors d’une collision spatiale | Actualités spatiales


Après que la NASA ait délibérément écrasé un vaisseau spatial de la taille d’une voiture dans un astéroïde la semaine prochaine, il appartiendra à la mission Hera de l’Agence spatiale européenne d’enquêter sur la “scène du crime” et de découvrir les secrets de ces roches potentiellement dévastatrices.

Le Double Asteroid Redirect Test (DART) de la NASA vise à entrer en collision avec l’astéroïde lunaire Dimorphos lundi soir, dans l’espoir de modifier légèrement sa trajectoire, la première fois qu’il tente une telle opération.

Bien que Dimorphos soit à 11 millions de kilomètres (6,8 millions de miles) et ne représente aucune menace pour la Terre, la mission est un test au cas où le monde aurait un jour besoin de dévier un astéroïde vers notre chemin.

Les astronomes du monde entier observeront l’impact de DART et ses effets seront étroitement surveillés pour voir si la mission a réussi le test.

La mission Hera de l’Agence spatiale européenne, du nom de l’ancienne reine grecque des dieux, suivra ses traces.

Le lancement du vaisseau spatial Hera est prévu en octobre 2024, dans le but d’atteindre Dimorphos en 2026 pour mesurer l’impact exact que DART a eu sur l’astéroïde.

Les scientifiques ne sont pas seulement ravis de voir le cratère de DART, mais aussi d’explorer un objet loin de ce monde.

‘Un nouveau monde’

En orbite autour d’un plus grand astéroïde Didymos alors qu’ils se déplacent ensemble dans l’espace, Dimorphos fournit non seulement “une opportunité de test parfaite pour une expérience de défense planétaire, mais c’est aussi un environnement complètement nouveau”, a déclaré le responsable de la mission Hera, Ian Carnelli.

Hera sera chargé de caméras, de spectromètres, de radars et même de nanosatellites de la taille d’un grille-pain pour mesurer la forme, la masse, la composition chimique de l’astéroïde et plus encore.

Bhavya Lal de la NASA a déclaré qu’il était très important de comprendre la taille et la composition de ces astéroïdes.

“Si un astéroïde est constitué, par exemple, de gravier meuble, les approches pour le perturber peuvent être différentes de celles s’il s’agissait de métal ou d’un autre type de roche”, a-t-il déclaré au Congrès international d’astronautique à Paris cette semaine.

On sait si peu de choses sur Dimorphos que les scientifiques découvriront lundi “un tout nouveau monde” en même temps que le public, a déclaré Patrick Michel, chercheur principal de la mission Hera.

“Les astéroïdes ne sont pas des roches spatiales ennuyeuses; ils sont super excitants parce qu’ils sont si divers” en taille, forme et composition, a déclaré Michel.

Parce qu’ils ont une faible gravité par rapport à la Terre, la matière pourrait se comporter complètement différemment que prévu. “A moins que vous ne touchiez la surface, vous ne pouvez pas connaître la réponse mécanique”, a-t-il déclaré.

“Il s’est comporté presque comme un fluide”

Par exemple, lorsqu’une sonde japonaise a largué un petit explosif près de la surface de l’astéroïde Ryugu en 2019, on s’attendait à ce qu’il crée un cratère de deux à trois mètres. Au lieu de cela, il a creusé un trou de 50 mètres.

“Il n’y a pas eu de résistance”, a déclaré Michel. “La surface s’est comportée presque comme un fluide [rather than solid rock]. À quel point est-ce étrange ?”

L’une des façons dont la mission Hera testera Dimorphos sera d’atterrir un nano-satellite sur sa surface, en partie pour voir à quel point il rebondit.

Les systèmes binaires tels que Dimorphos et Didymos représentent environ 15% des astéroïdes connus, mais ils n’ont pas encore été explorés.

Avec un diamètre d’à peine 160 mètres, soit environ la taille de la Grande Pyramide de Gizeh, Dimorphos sera également le plus petit astéroïde jamais étudié.

Connaître l’impact du DART n’est pas seulement important pour la défense planétaire, a déclaré Michel, mais aussi pour comprendre l’histoire de notre système solaire, où la plupart des corps cosmiques se sont formés par des collisions et sont maintenant pleins de cratères.

C’est ici que DART et Hera pourraient éclairer non seulement l’avenir mais aussi le passé.

Cette image générée par ordinateur montre l’impact du projectile DART sur le système d’astéroïdes binaires Didymos [European Space Agency via AFP]

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