De plus en plus de scientifiques étudient le cancer pédiatrique

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Lorsque Michelle Monje était étudiante en médecine il y a 20 ans, elle a vu son premier cas de : gliome pontique intrinsèque diffusun: cancer du cerveau chez l’enfant qui est presque toujours mortelle dans l’année. Monje a décidé d’étudier la maladie plus avant – “Je ne pouvais tout simplement pas me détourner” – mais plusieurs membres seniors du corps professoral ont essayé de l’en dissuader.

Ils “craignaient qu’il y ait peu d’intérêt parce que la maladie était si rare et que j’aurais du mal à accomplir quoi que ce soit”, se souvient-elle.

Tel était l’état de la recherche sur le cancer pédiatrique à l’époque. Mais le domaine a subi un changement remarquable au cours de la dernière décennie.

Aujourd’hui, armés de données issues des avancées technologiques et pressés par les défenseurs des parents, les scientifiques explorent de nouvelles stratégies pour traiter les cancers infantiles. Il s’agit notamment de manipuler les cellules du système immunitaire, les protéines et d’autres molécules pour concevoir des thérapies ciblées qui, selon eux, seront plus précises et moins toxiques que la chimiothérapie conventionnelle.

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Bien que le cancer soit rare chez les enfants, il demeure leur principale cause de décès par maladie. L’année dernière, le : Institut national du cancer (NCI) a prévu 10 500 nouveaux cas chez les enfants de la naissance à 14 ans en 2021, avec 1 190 décès, bien que certains experts pensent que le nombre est probablement plus élevé. Les types de cancers infantiles les plus courants comprennent : les leucémies, cerveau et autres tumeurs du système nerveux central (SNC)et: lymphomesselon le NCI.

Catherine Bollard, directrice du : Centre de recherche sur le cancer et l’immunologie au Children’s National Hospital Research Institute de DC, reconnaît qu’il y a plus de patients adultes atteints de cancer, raison de longue date pour laquelle les sociétés pharmaceutiques ont favorisé la recherche de médicaments chez eux. Mais guérir les enfants a un impact durable.

“Les enfants qui survivent seront des citoyens productifs plus longtemps qu’un adulte à qui vous essayez de donner cinq ans de plus”, dit-elle.

Les oncologues pédiatriques applaudissent les progrès récents, ajoutant que le rythme doit se poursuivre.

“Ces changements au cours des dernières années ont suscité des approches qui commencent à avoir un impact réel sur l’amélioration des soins et des résultats des enfants atteints de maladies que l’on croyait incurables il y a 10 ans”, déclare Paul Sondel, professeur d’oncologie pédiatrique Reed et Carolee Walker à l’Université. de la Wisconsin School of Medicine and Public Health et oncologue pédiatrique depuis plus de 40 ans. “Néanmoins, alors que nous constatons de nouveaux progrès, nous savons qu’il reste encore un long chemin à parcourir pour pouvoir guérir tous les enfants atteints de cancer.”

Dinah Singer, chercheuse principale à l’Institut national du cancer Direction de l’immunologie expérimentale : et le chef de la section de régulation moléculaire du NCI et directeur adjoint pour la stratégie scientifique et le développement, est d’accord, mais elle insiste sur le fait que l’engagement des scientifiques envers les enfants n’a jamais faibli, seulement que les défis précédents avaient été formidables.

Aujourd’hui, les scientifiques en savent beaucoup plus sur les cancers des enfants qu’auparavant.

“Nous avons toujours eu un intérêt continu de longue date pour le cancer pédiatrique”, dit-elle. “Ce qui a changé, c’est notre compréhension de la différence fondamentale entre les cancers infantiles et les cancers adultes, ce qui a ouvert de nouvelles [research] Opportunités.”

“Les enfants sont câblés différemment”

Les cancers pédiatriques sont uniques et ne peuvent pas être traités comme les cancers adultes, disent les experts.

“Les enfants sont câblés différemment”, explique Crystal Mackall, professeur de la famille Ernest et Amelia Gallo et professeur de pédiatrie et de médecine interne à l’Université de Stanford et ancien chef de la branche d’oncologie pédiatrique du NCI. “Les adultes acquièrent de nombreuses mutations cellulaires, étape par étape”, c’est pourquoi la plupart des personnes atteintes d’un cancer sont plus âgées. “Les cancers des enfants ressemblent plus à un interrupteur – boum – et éteindre cet interrupteur est difficile car leurs cancers ne sont pas moléculairement les mêmes.”

Bollard accepte. “Il y a eu cette hypothèse selon laquelle nous pouvons simplement prendre des médicaments qui fonctionnent dans les cancers adultes, et ils fonctionneront chez les enfants”, dit-elle. “Ce n’est pas correct. Nous ne pouvons pas compter sur des approches thérapeutiques de ruissellement.”

Bien que la chimiothérapie ait été efficace contre les cancers du sang infantiles, tels que la leucémie lymphoïde aiguë (LAL) – la leucémie infantile la plus courante -, elle a été moins efficace contre les tumeurs solides. De plus, les enfants recevant une chimiothérapie et une radiothérapie risquent plus tard d’avoir de graves problèmes de santé, notamment de nouveaux cancers et des problèmes cardiaques et pulmonaires, entre autres.

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“Nous ne nous inquiétons pas des effets secondaires à long terme chez une personne de 70 ou 80 ans, mais nous devons nous en inquiéter chez les enfants”, déclare Douglas Hawkins, professeur d’hématologie-oncologie au Seattle Children’s Hospital et président du le Children’s Oncology Group, un consortium financé par le NCI de plus de 200 hôpitaux traitant et étudiant des enfants atteints de cancer. “Si on guérit un cancer chez un enfant de 3 ans, ce n’est pas pour prolonger sa vie de quelques mois mais pour la vie. Les gains pour la société sont énormes.”

Les dépenses du NCI pour la recherche sur le cancer pédiatrique sont passées de 5,57% de son budget au cours de l’exercice 2016 à 8,77% au cours de l’exercice 2021, selon l’institut. De plus, les National Institutes of Health – dont le NCI fait partie – ont investi environ 664 millions de dollars dans la recherche sur le cancer infantile au cours de l’exercice 2021, soit une augmentation de 85 millions de dollars par rapport à l’exercice 2020, selon le NCI. Budget global du NCI pour l’exercice 2021 était de près de 6,4 milliards de dollars.

Les scientifiques saluent le coup de pouce mais disent qu’ils pourraient encore en utiliser plus. “Il s’agit d’une augmentation utile, mais toujours pas suffisante pour avoir l’impact dont le cancer infantile a vraiment besoin, surtout compte tenu des années de vie qui pourraient potentiellement être sauvées”, a déclaré Sondel.

Monje, maintenant chercheuse en neuro-oncologie pédiatrique et médecin à l’Université de Stanford, a ignoré ce conseil de longue date et s’en est tenue à son plan.

Elle et Mackall développent une immunothérapie à base de cellules connue sous le nom de cellules T CAR (récepteur antigénique chimérique) pour traiter la tumeur au cerveau qui la frustrait tant en tant qu’étudiante en médecine. Les premiers résultats sont encourageants.

La technique consiste à retirer les cellules T immunitaires du patient, à les concevoir en laboratoire pour reconnaître les marqueurs cellulaires abondants sur les tumeurs, puis à les restituer au patient. Les cellules altérées comprennent une protéine – la CAR – qui n’existe pas dans la nature. La protéine CAR se lie à la tumeur et stimule les cellules T modifiées pour qu’elles se multiplient, puis attaquent et tuent les cellules cancéreuses.

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Bien qu’ils ne soient pas encore curatifs, Monje et Mackall sont enthousiasmés par le comportement des cellules et prévoient de les affiner davantage. “Il est encore tôt et je ne veux pas exagérer, mais étant donné qu’il s’agit d’une maladie où rien n’a fonctionné, c’est incroyable”, a déclaré Mackall.

“Ces cellules CAR T sont si spécifiques qu’elles pénètrent simplement dans les tumeurs”, explique Monje. “Nous voyons une réponse dans les semaines qui suivent leur amélioration symptomatique. Nous avons vu des enfants passer du fauteuil roulant à la marche en deux semaines. Même si le cancer est revenu, trois des quatre premiers enfants sur lesquels nous avons publié : eu une excellente réponse thérapeutique.”

Donner une deuxième dose a apporté des améliorations, et maintenant l’équipe administre des perfusions mensuelles, en espérant qu’elles fourniront une réponse plus durable, dit Monje. Ils prévoient d’autres modifications des cellules et les testeront en laboratoire avant de les donner aux patients.

Comme pour la plupart des progrès scientifiques, les étapes sont progressives, dit-elle. “Ce processus d’itération, de banc à chevet, puis de chevet à banc, encore et encore, est la façon dont nous finirons par guérir le gliome pontique intrinsèque diffus”, dit-elle.

Les produits CAR T ont été approuvés pour traiter certains cancers du sang chez les adultes et les enfants, mais pas pour les tumeurs solides. Celles-ci sont plus résistantes à la thérapie, probablement parce que les cellules malignes des cancers du sang sont plus accessibles aux cellules CAR T itinérantes, selon les experts du cancer.

Bollard, avec Martin Pule de l’UCL Cancer Institute de l’University College London, a récemment reçu environ 24 millions de dollars de : Grands Défis Cancer programme, financé par le NCI, Recherche sur le cancer au Royaume-Uni et le Fondation Mark pour la recherche sur le cancer, pour étudier les tumeurs solides infantiles difficiles à traiter. Eux aussi étudient l’utilisation des cellules CAR T.

Ils manipulent les cellules CAR T pour fabriquer une protéine capable de bloquer le facteur de croissance transformant bêta (TGF-Beta), “une vilaine cytokine qui a des effets dévastateurs sur la capacité des cellules T à se développer et à tuer les tumeurs”, explique Bollard. (Les cytokines sont de petites protéines qui affectent l’activité des cellules du système immunitaire.) “La plupart des cancers humains utilisent le TGF-bêta pour échapper au système immunitaire”, explique Bollard, ajoutant que l’idée est de “alimenter” CAR T pour contrecarrer cette cytokine.

“Nous voulons que CAR T devienne la norme de soins d’ici une décennie pour les enfants atteints de ces tumeurs solides”, dit-elle.

Les thérapies ciblées telles que CAR T représentent “la prochaine révolution” dans le traitement des cancers infantiles, déclare Andrew Kung, oncologue pédiatrique qui préside le département de pédiatrie du Memorial Sloan Kettering Cancer Center à New York. “Nous sommes très enthousiasmés par leurs applications pédiatriques potentielles”, dit-il.

Il cite les thérapies à base d’anticorps comme des approches prometteuses supplémentaires, parmi lesquelles les conjugués anticorps-médicaments et les anticorps “bi-spécifiques”.

Les chercheurs s’interrogent sur les résultats accrocheurs des essais sur les médicaments anticancéreux. Et après?

Les conjugués sont des anticorps monoclonaux – des protéines fabriquées en laboratoire qui se fixent sur certaines cibles, telles que des antigènes (substances étrangères dans le corps) sur les cellules cancéreuses – qui sont chimiquement liés aux médicaments. Les anticorps libèrent les médicaments, qui tuent les cellules cancéreuses sans nuire aux autres cellules. Les anticorps “bi-spécifiques” contiennent deux bras, l’un qui se lie aux cellules cancéreuses, l’autre aux lymphocytes T, et les déploie pour combattre le cancer.

Les experts soulignent que les avancées technologiques qui sous-tendent ces avancées thérapeutiques n’expliquent pas entièrement la recrudescence actuelle. Ils louent le travail des groupes de défense des parents ; la volonté des hôpitaux et des institutions académiques de collaborer ; partage de données, par exemple via : Initiative de données sur le cancer infantile; une législation telle que la Loi sur la survie, le traitement, l’accès et la recherche sur le cancer infantile (STAR), qui autorise 30 millions de dollars par an pour la recherche sur le cancer pédiatrique ; et un environnement réglementaire devenu plus adapté aux enfants.

Le Children’s Oncology Group, par exemple, un consortium mondial d’essais cliniques pédiatriques financé par le NCI et comptant plus de 10 000 experts dans le domaine, cherche à développer à terme des normes de soins pour le cancer pédiatrique.

“Même les plus grandes institutions ne voient qu’une poignée de cas de cancer pédiatrique, donc la meilleure façon de les étudier est de s’unir”, déclare Hawkins, son président, qui affirme que le consortium parraine au moins 100 essais cliniques. “Vous pouvez étudier le cancer du sein dans un seul établissement, mais si vous voulez étudier le cancer pédiatrique, vous devez travailler ensemble.”

La voix puissante des parents

En outre, de nouvelles incitations et règles ont incité l’industrie pharmaceutique à inclure davantage d’enfants dans ses recherches sur les médicaments. La: Course pour les enfants : La loi, par exemple, oblige les sociétés pharmaceutiques à tester un médicament anticancéreux ciblé pour les adultes pour le tester chez les enfants si les mêmes cibles moléculaires du médicament sont trouvées dans les cancers pédiatriques – même si le cancer des enfants est différent. “C’est énorme”, dit Hawkins. “C’est un changeur de jeu.”

Démystifier les mythes sur le cancer

La: Créer de l’espoir : La loi établit un système qui attribue des bons aux entreprises qui développent des médicaments pour les maladies pédiatriques rares, leur donnant droit à un examen plus rapide d’un futur médicament pour n’importe quelle maladie. Les entreprises peuvent les utiliser pour leurs propres médicaments ou les vendre à une autre entreprise. Dans tous les cas, cela augmente leurs profits.

Enfin, les experts félicitent les parents qui ont perdu des enfants à cause du cancer et les organisations qu’ils ont créées, par exemple : Fondation EVAN :, Arc d’Alice :la: Écraser les noix et: Enfants contre le cancer – pour avoir suscité un fort soutien bipartisan pour bon nombre de leurs initiatives.

“Ils nous rappellent sans cesse la dévastation que peut avoir un enfant atteint de cancer”, déclare Singer.

“Le parent d’un enfant atteint de cancer est probablement la voix de lobbying la plus puissante qui soit”, a déclaré Bollard. “Il est vrai que les cancers adultes surviennent chez un bien plus grand nombre de personnes. Mais si c’est votre enfant – ou mon enfant – atteint d’un cancer, c’est le seul patient qui compte.”

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